The Struggle of Undocumented Workers Is Every Worker’s Struggle / La lucha de los trabajadores indocumentados es la lucha de todos los trabajadores

Anyone who has ever worked in a restaurant knows that the working class of the United States is an international working class, composed of people from all over the world: immigrants, refugees, second-generation Americans …. This is the direct result of US imperialism. The US maintains large parts of the globe under its domination in order to keep wages down and the price of raw materials and land low. This domination takes many forms – war, austerity, low levels of development – all of which result in the flight of workers from their home countries to the US.

The bosses use this international character of the US working class to sow divisions, often by promoting racist ideas. Lack of unity among workers allows the bosses to keep wages down because it prevents workers from collectively fighting for better working conditions, equal pay, higher wages for all, and other demands. This hurts the whole working class.

In recent decades, undocumented workers – who are perhaps better represented in the restaurant industry than in any other sector besides construction[1]  – have been particularly targeted. This situation is in part the result of a major piece of legislation from 1986, the Immigration Reform and Control Act (IRCA), and a Supreme Court decision from 2002, Hoffman Plastic Compounds vs. NLRB.

What is IRCA? With the passage of IRCA, employers were for the first time prohibited from hiring undocumented workers. The bosses now faced severe criminal and civil penalties if they were caught, and were legally required to verify the papers of their workers. IRCA also allowed the employers to reverify the legal status of their staff at any time.

In this way, IRCA made the bosses into an arm of state immigration enforcement – that is, into cop-bosses. This both benefited and hurt employers. On the one hand, it threatened to cost them money, either in penalties or higher wages. On the other hand, it gave them leverage to threaten reverification of papers in the face of union organizing efforts. The only thing that prevented the bosses from using this leverage was the fear of major penalties imposed by the National Labor Relations Board (NLRB) for illegal retaliation against workplace organizing.

This is where the Hoffman decision comes in. In the Hoffman case, the US Supreme Court ruled that an undocumented worker, Jose Castro, who had been fired illegally in retaliation for union organizing, was ineligible for wages lost due to the firing and was not eligible to be rehired. This gave the bosses motivation to use the reverification weapon given to them by IRCA. In the face of union organizing efforts, Hoffman makes it easier to go after the undocumented workers in order to block the drive. The Hoffman decision means that undocumented workers might abandon organizing out of fear of permanently losing their jobs, and the bosses risk significantly less in monetary penalties for illegal activities. In addition, business owners have used the Hoffman decision to try and scare workers into thinking they have no rights whatsoever.

However, the Hoffman decision does not mean that undocumented workers cannot organize or that they have no rights as workers. Undocumented workers are still covered by the Fair Labor Standards Act (FLSA), which guarantees minimum wage and overtime, as well as state wage laws, like the Wage Theft Prevention Act in New York State. And undocumented workers are still covered by the National Labor Relations Act (NLRA), which means it is still 100% legal for undocumented workers to organize a union, elect a union, and collectively bargain with employers. These are rights we must defend!

But Hoffman did strengthen the alliance between the bosses and state agencies like ICE. Even so-called ‘progressive’ bosses will sooner use the threat of reverification than let their workers organize. In this way, they do the work of reactionaries like Trump, whatever stories they may tell themselves. The bosses work for the state, and the state works for the bosses. When we fight arm-in-arm with our undocumented comrades, we are uniting all workers against this alliance of the bosses and the state. The IRCA law and Hoffman decision will divide and weaken us if we don’t make unity with undocumented workers a central part of our struggle.

We must replace the politics of the bosses with a working-class politics that includes the following demands:

An equal wage for equal work! In restaurants, the highest wages go to the waiters and bartenders, who are almost all US citizens, and usually white. The lowest wages go to line cooks, dishwashers, bussers, and porters, who are almost all immigrant workers, mainly from Latin America, some documented, some undocumented. We must oppose this hierarchy of positions and wages according to nationality, and demand an equal wage for equal work!

No cooperation with ICE! Overturn IRCA! In early 2017, ICE contacted the owners of Tom Cat Bakery in Queens to conduct an I-9 audit (Form I-9 verifies employment eligibility.) The Tom Cat owners withheld the information from the workers until shortly before the deadline to produce papers, causing many workers to leave their jobs for fear of deportation. In the face of this type of situation, we must struggle against the reverification weapon, whether used by the bosses for their own interests or in the service of the state.

Health insurance and paid sick leave for all workers, including undocumented workers! Even before the pandemic, the relative lack of health insurance made restaurant workers particularly vulnerable. With the arrival of coronavirus, the situation became critical. Those still working have faced the prospect of expensive hospitalization and loss of wages if they get sick. And while workers in unions receive health insurance and paid leave, restaurant workers are generally guaranteed nothing. Some workers can rely on unemployment insurance, but most undocumented workers do not qualify. This is why health insurance and paid sick leave are particularly important for those who are here without papers.

In this struggle, we cannot rely on the big, undemocratic trade unions. The AFL-CIO actually supported IRCA, claiming it accomplished “goals long sought by the trade-union movement.”[2] They assumed wages would go up for everyone else with the reduction in numbers of undocumented workers. The AFL-CIO could have tried to unionize undocumented workers, but instead they chose to attack them. The AFL-CIO only changed its position in the 1990s, under the pressure of militant workers from Central America and Mexico. But even while they took some long-overdue pro-immigration stances, they supported the vicious anti-immigrant policies of Bill Clinton, which made it easier to deport undocumented immigrants. The big trade unions are no friends of the working class.

Instead of joining a big trade union, we must work to build our own independent and democratic union, in which our undocumented co-workers will play a leading role. In our struggle, ‘unity’ must be more than a phrase. We may be divided by barriers like language and culture, but we share an important thing in common: we are all exploited by the same bosses, and this means our struggle is a common struggle.


[1] “According to estimates, approximately 16 percent of DACA-eligible workers are employed in food preparation and serving, more than any other industry.” <>

[2] “The New Immigration Law: Its Impact on Workers and Unions,” The AFL-CIO American Federationist, January 17, 1987, <>.

Cualquier persona que ha trabajado en un restaurante sabe que la clase obrera de los Estados Unidos es una clase obrera internacional, compuesta de gente de todo el mundo: inmigrantes, refugiados, Americanos de segunda generación… Esto es un resultado directo del Imperialismo Estadounidense. Los EEUU mantiene grandes partes del mundo bajo su dominación para suprimir salarios, y bajar los precios de materia prima y de tierra. Esta dominación toma muchas formas — guerra, austeridad, bajos niveles de desarrollo — todas resultando en la huida de trabajadores de sus países de origen a los EEUU.

Los jefes usan este carácter internacional de la clase obrera en los EEUU para aumentar divisiones, frecuentemente fomentando ideas racistas. La falta de unidad entre los trabajadores les deja a los patrones mantener sueldos bajos, porque impide que los trabajadores luchen colectivamente por mejores condiciones, igualdad de pago, mejores sueldos para todos, y por otras demandas. Esto daña a la clase obrera entera.

En recientes décadas, trabajadores indocumentados — que posiblemente están mas representados en la industria de restaurante que en cualquier otro sector menos la construcción[1]— han sido particularmente apuntados. Esta situación es en parte el resultado de una importante pieza de legislación del 1986, la Ley de Reforma y Control de Inmigración (LRCI), y una decision de la Corte Suprema de 2002, Hoffman Plastic Compounds vs. NLRB.

¿Qué es la LRCI? Con la aprobación de LRCI, empleadores por primera vez fueron prohibidos a contratar trabajadores indocumentados. Los jefes se sometieron a grandes sanciones criminales y civiles si se atraparon, y fueron requeridos legalmente a verificar los papeles. La LRCI también permitió que los empleadores re-verifiquen el estatus legal de sus empleados en cualquier momento.

De esta manera, la LRCI convirtió a los empleadores en mecanismo de aplicación de la política estatal de inmigración — es decir, en patrones-policías. Esto fue beneficio y también una lastima para empleadores. De una parte, amenazó costarles dinero, en forma de penalizaciones o en salarios más altos. De otra parte, les dio la posibilidad de amenazar la re-verificación de papeles cuando enfrentados con una campaña sindical. Lo único que prevenía que usen esta amenaza fue el miedo de grandes sanciones impuestas por la Junta Nacional de Relaciones de Trabajo (JNRL) por represalias ilegales contra la organización laboral.

Aqui es donde entra la decision Hoffman. En el caso Hoffman, la Corte Suprema decidió que un trabajador indocumentado, Jose Castro, que fue despedido ilegalmente por organizar una unión, fue ineligible para recibir el sueldo que perdió por el despido ilegal, ni para ser re-contratado. Esto les dio a los jefes la motivación para usar el arma de re-verificación que les dio la LRCI. Cuando están enfrentados con esfuerzos de sindicalización, Hoffman lo hace más fácil perseguir a trabajadores indocumentados y parar la campaña. Le decisión Hoffman quiere decir que los trabajadores indocumentados puedan abandonar la organización por miedo de perder sus trabajos permanentemente, y hace que los empleadores se arriesgan bastante menos en sanciones monetarias por actividades ilegales. Incluso, varios empleadores usan la decisión Hoffman para intimidar a sus empleadores y para sugerir que no tienen ningún derecho.

No obstante, la decisión Hoffman no quiere decir que los trabajadores indocumentados no pueden organizarse, o que no tienen derechos como trabajadores. Trabajadores indocumentados están protegidos por la Ley de Estándares Razonables de Trabajo (LERT), que garantiza salario mínimo y pago por horas extraordinarias, y ademas están protegidos por leyes estatales como la Ley de Prevención de Robo de Salario del estado de Nueva York. Trabajadores indocumentados siguen cubiertos por la Ley Nacional de Relaciones de Trabajo (LNRT), que quiere decir que es completamente legal que trabajadores indocumentados organicen una unión, elijan una unión, y que negocien colectivamente con empleadores. ¡Estos son derechos que tenemos que defender!

Pero Hoffman sí aumentó la alianza entre los patrones y agencias del estado como Servicio de Inmigración y Control de Aduanas. Hasta los llamados jefes ‘progresivos’ usaran la amenaza re re-verificación antes que dejar que sus trabajadores se organicen. De ésta manera hacen el trabajo re reaccionarios como Trump, cualquiera el cuento que dicen ellos mismos. Los patrones trabajan por el estado, y el estado por los patrones. Cuando luchamos hombro-a-hombro con nuestros compañeros indocumentados, unimos a todos los trabajadores contra esta alianza de los empleadores y el estado. La LRCI y la decisión Hoffman ca dividirnos y debilitarnos si no ponemos la unidad con trabajadores indocumentados como parte clave de nuestra lucha.

Tenemos que sustituir la política de los jefes con política obrera que incluye las siguientes demandas:

—¡Un salario igual por trabajo igual! En los restaurantes, los salarios mas altos van a los meseros y bartenders, que son casi todos ciudadanos EEUU, y típicamente blancos. Los salarios mas altos van a cocineros de linea, lavaplatos, los bussers, y porteros, que son casi todos trabajadores inmigrantes, la mayoría inmigrantes de Latinoamérica, algunos documentados, algunos no. Tenemos que oponer esta herarquüia de posiciones y sueldos por nacionalidad y demandar un salario igual por trabajo igual.

¡No a la cooperación con la Migra! ¡Anulación de la LRCI! Al principio de 2017 el SICA (ICE) contactó a los dueños de Tom Cat Bakery en Queens para llevar a cabo un audito de I-9 (El formulario I-9 verifica la elegibilidad de empleo.) Los dueños de Tom Cat no revelaron la información del audito hasta justamente antes de la fecha de producir papeles, causando que muchos trabajadores dejen el trabajo por la posibilidad de ser deportados. Enfrentados con este tipo de situación, tenemos que combatir el uso del arma de re-verificación, usado por los jefes por sus propios intereses o en servicio del estado.

—¡Seguro medico y licencia medica pagada para todos los trabajadores, incluso los indocumentados! Hasta antes de la pandemia, la falta relativa de seguro medico hizo que los trabajadores de restaurante fueron particularmente vulnerables. Con la llegada del coronavirus la situación se hizo crítica. Los que siguen trabajando se enfrenten con la posibilidad de hospitalización costosa y la perdida de salario si se enferman. Mientras que trabajadores unionizados reciben seguro médico y licencia pagada, trabajadores de restaurante generalmente se dejan sin nada. Algunos trabajadores reciben seguro de desempleo, pero la mayoría de trabajadores indocumentados no tienen el derecho de recibirlo. De ésta manera el seguro médico y licencia pagada son particularmente importantes para los que trabajan aquí sin papeles.

En esta lucha, no podemos esperar a los grandes sindicatos antidemocráticos. El AFL-CIO en realidad apoyó a la LRCI, reclamando que cumplió “metas buscadas por mucho tiempo de parte del movimiento sindical.[2]” Suponían que los salarios se incrementarían con la reducción del numero de trabajadores indocumentados. El AFL-CIO tuvo la oportunidad para sindicalizar a los trabajadores indocumentados, pero en lugar, decidió atacarlos. El AFL-CIO solo cambió su posición en los años 1990 bajo la presión de trabajadores militantes de Centroamérica y de Mexico. Aunque tomaron posiciones pro-inmigrantes largamente atrasados, apoyaron la salvaje política anti-inmigrante de Bill Clinton, que facilitó la deportación de trabajadores indocumentados. Los grandes sindicatos no son amigos de la clase obrera.

En lugar de juntarnos a una grande federación, tenemos que esforzarnos para construir nuestra propia unión, democrática e independiente, en que nuestros compañeros indocumentados toman un papel de líder. En nuestra lucha, la ‘unidad’ tiene que ser más que una frase. Podemos estar divididos por idioma y por cultura, pero tenemos una cosa importante en común: somos todos explotados por los mismos patrones, que significa que nuestra lucha es una lucha común.


[1] “De acuerdo a las estimaciones, aproximadamente el 16% de trabajadores DACA-elegibles están empleados en la preparation y servicio de comida, mas que en ninguna industria.”  <>

[2] “The New Immigration Law: Its Impact on Workers and Unions,” The AFL-CIO American Federationist, January 17, 1987, <>.


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