Victory After Victory for the Bosses, Poverty and Disease for the Workers / Victoria tras victoria para los jefes, pobreza y enfermedad para los trabajadores

Indoor dining has returned to New York City at 25% capacity as of September 30, just one day after COVID-19 cases reached their highest levels in the city since June. The decision was announced by Governor Cuomo on September 9 to the alleged surprise of Mayor de Blasio, just days after a $2 billion lawsuit signed by 350 restaurant owners was brought against the state. Restaurant owners sued for losses accrued due to indoor dining not being allowed in NYC as it was in the rest of the state. In almost the same fashion, the decision to reopen gyms at limited capacity was announced this past August shortly after a similar lawsuit was brought against the state by over 1,000 gym owners. The restaurant owners joining this lawsuit were well aware of what happened with gyms and were hoping they would achieve the same outcome – which they clearly did.

Indoor dining is not the only recent win for restaurant owners. The “COVID-19 Recovery Charge” passed overwhelmingly in the city council, allowing restaurants to charge up to a 10% surcharge on all dine-in bills to be used in whatever way owners see fit. Once this is in effect, there will be two stipulations: (1) the money cannot go towards staff wages; and (2) the surcharge must be disclosed to customers in a way that makes it clear that it is not a gratuity. The surcharge will be allowed up to 90 days after indoor dining is at 100% capacity. The surcharge does absolutely nothing positive to help workers, and would likely end up hurting those restaurant workers who rely on tips, as diners would tip less on average in order to compensate for the price increase of meals.

What is clear is that the surcharge will be another goldmine for capitalists, handed over by politicians who have done little to nothing for the working class. To give just one recent example: just as the New York City Council passed its gift to restaurant owners, Cuomo refused to extend the statewide pause on evictions that expired October 1, instead choosing to broaden the Tenant Safe Harbor Act so that renters can use the pandemic as a valid “legal defense” during eviction proceedings.

Both the reopening of indoor dining and the surcharge demonstrate how business owners, particularly small business owners, have been promoted as the real victims of this crisis by politicians, capitalist media, and “worker” centers. The interests of capitalists, big and small, have been consistently taken up by politicians from both parties throughout the crisis.

Some politicians, mainly Republicans, have even pushed for liability protection for restaurant owners from lawsuits by workers or customers, claiming that restaurant owners are threatened by an inevitable avalanche of lawsuits related to COVID-19. Federal lawmakers attempted to embed liability protections in the HEALS Act, which would have forced people to prove gross negligence by the business in order to sue. Some states have already passed such liability protection laws, including Louisiana, Utah, and North Carolina. These state laws set an impossibly high legal standard for liability and effectively give restaurants a license to avoid taking precautions. Once sick with COVID-19, an uninsured restaurant worker would find themselves with serious medical debt that could no longer be discharged by suing the owner – even though the owner is armed with liability insurance.

We must combat the narrative that small and middle-sized business owners and workers have a common interest and have been equally hurt by this crisis. This is tied to the pervasive phony narrative that owners, managers and workers comprise a “family.” This narrative serves as a justification for taking advantage of workers in various ways, including overwork, reduced pay, lack of PPE, and dangerous working conditions. Restaurant workers are having to work harder and risk their lives without receiving any wage increase or substantial monetary aid from the government (and none in the case of undocumented workers).

Although there is much to still be discovered about COVID-19 by scientists, it is clear that indoor dining poses a greater risk than dining outside or avoiding eating out at restaurants altogether. One piece of evidence that points to this was a study conducted by the CDC published in early September that traced the activities of over 300 adults showing COVID-19 symptoms. [1] The study found that those who tested positive for the virus were more than twice as likely to have dined out at a restaurant than those who tested negative. They did not detect the same trends in other activities, e.g., shopping or going to the gym. One obvious difference with eating in restaurants is diners have to take their masks off to eat and drink, and often will leave their mask off the entire time they are at the table. A significant number of outbreaks around the country have been linked to bars and restaurants. For example, in August, 70 community outbreaks occurred at restaurants and bars compared to 20 in healthcare facilities and 22 at other types of business.[2]

The decision to re-open restaurants in the absence of both conditions set by restaurant workers and the ability of workers to enforce the implementation of those conditions puts all of us in extreme danger. We are stuck between going to work and risking our lives and the lives of our loved ones or not going to work and therefore not being able to pay rent or bills.

Working during this crisis has always been a risk, and indoor dining – in which workers are forced to share an enclosed space with diners who are not required to wear masks while they are seated for 8+ hours a day – only compounds this risk. The actions the government has taken clearly demonstrate that politicians will unfailingly serve the interests of the restaurant owners, particularly in the absence of an organized restaurant sector.

The only weapon we have as workers is organization. With a union we will be able to force our demands to be realized. Had our sector been organized, we would not only have been able to play a role in shaping the reopening plan on an all-city scale, but we would have had the power to negotiate the terms of reopening in the restaurants where we work, mandating the conditions under which we would agree to work.

However, the reality is that we are not organized, and our livelihoods and lives are in the hands of our adversaries: the restaurant owners and their various lackeys, at their head, politicians from both parties and “worker” centers funded by big capital, like Restaurant Opportunities Center United (ROC United).

All restaurant workers need paid sick leave, comprehensive health insurance, and a high, uniform wage that is paid entirely from the owners’ pockets, i.e., not funded by other workers through tip-sharing arrangements. All restaurant workers deserve the highest levels of PPE and the ability to ensure safe working conditions, particularly at a time in which a potentially fatal disease is ravaging our sector. The only way we will be able to achieve these gains is if we conquer real power by organizing our forces collectively in a truly independent and democratic union.

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La reapertura de comedores interiores al 25% de capacidad ha llegado a la Ciudad de Nueva York, a partir del 30 de septiembre, el día después de que casos nuevos de COVID-19 alcanzaron su nivel más alto en varios meses. La decisión fue anunciada por el gobernador Cuomo el 9 de septiembre, presuntamente a la sorpresa del alcalde de Blasio, solo unos días después de que una demanda de $2 mil millones de dólares, firmada por 350 dueños de restaurante, fue puesta en contra del estado. Los dueños de restaurantes demandaron al estado por ingresos perdidos por la prohibición de servicio al interior en NYC, en contraste con el resto del estado. En casi la misma manera, la decisión de reabrir gimnasios con capacidad limitada fue anunciada este agosto después de que una demanda similar fue traída por más de mil propietarios de gimnasios. Los dueños de restaurantes fueron muy conscientes de lo que sucedió con los gimnasios, y esperaron repetir el éxito – algo que claramente hicieron. 

La reapertura de comedores interiores no es la única victoria reciente para los dueños de restaurante. El “Cargo de Recuperación COVID-19” fue aprobado abrumadoramente por la junta municipal, dejando que los restaurantes cobraran una tarifa de hasta el 10% en cada cheque en el restaurante, para ser usado de cualquiera manera que sirva a los propietarios. Cuando esta medida está en efecto, habrá dos estipulaciones: (1) El dinero no puede ir para pagar los salarios de empleados; y (2) el cargo tiene que ser revelado a los clientes en una manera que lo hace claro que no es una propina. El cargo será permitido hasta 90 días después de que los comedores al interior estén al 100% de capacidad. El cargo hará nada positivo para los trabajadores, y podría dañar a los trabajadores propinados si los clientes paguen menos en propina para compensar por el precio aumentado.  

Lo que es claro es que el cargo será otra mina de oro para los capitalistas, entregada por políticos que han hecho poco a nada para los trabajadores. Para dar un solo ejemplo: mientras la junta municipal de Nueva York aprobó su regalo a dueños de restaurantes, Cuomo negó extender la pausa estatal de desalojos que expiró el 1 de octubre, decidiendo en lugar a cambiar la Ley Puerto Seguro de Inquilinos para que los arrendadores puedan usar la pandemia como válida “defensa legal” durante el proceso de desalojo.

La reapertura de comedores interiores, igual como el cargo de recuperación, demuestra cómo los dueños de negocios, particularmente dueños de negocios pequeños, han sido promovidos por políticos, medios capitalistas, y centros de “trabajadores” como las verdaderas víctimas de la crisis. Los intereses del capital, pequeño y grande, han sido consistentemente abordados por políticos de ambos partidos durante la crisis. 

Algunos políticos, generalmente Republicanos, han luchado por protección de responsabilidad para dueños de restaurante contra demandas de trabajadores o clientes, reclamando que los dueños están amenazados por una avalancha inevitable de demandas alrededor de COVID-19. Legisladores federales intentaron insertar protecciones de responsabilidad en la ley HEALS, que hubiera forzado a la gente a demostrar negligencia grave de parte del negocio para poner una demanda. Algunos estados han aprobado comparables leyes de protección de responsabilidad, incluso Louisiana, Utah, y Carolina del Norte. Estas leyes fijan normas jurídicas imposiblemente altas para establecer culpabilidad y efectivamente dan licencia a los dueños de restaurantes a negarse a tomar precauciones. Una vez enfermado con COVID-19, un trabajador de restaurante sin licencia médico se encontraría con deuda médica que ya no podría ser liquidada con una demanda el dueño – aunque el dueño tenga seguro de responsabilidad civil.

Tenemos que combatir el cuento de que los dueños de negocios pequeños y medianos tienen los mismos intereses que los trabajadores, y que han sido igualmente afectados por la crisis. Esto está atado a la fantasía omnipresente de que los dirigentes, dueños, y trabajadores componen una familia. Esta fantasía justifica la explotación de trabajadores de restaurante en maneras que incluyen el trabajo excesivo, pago inadecuado, falta de protección, y condiciones peligrosas de trabajo. Trabajadores de restaurante han tenido que trabajar más duro y arriesgarse la vida sin recibir aumentos de salario o ayuda monetaria substancial del gobierno (y ninguna ayuda, en el caso de trabajadores indocumentados).

Aunque hay mucho que no ha sido descubierto sobre el COVID-19 por científicos, es claro que la comida al interior representa un riesgo más alto que el servicio al aire libre, o evitar comer en los restaurantes en general. Una pieza de evidencia que apoya a esta conclusión es un estudio del CDC, publicado al principio de septiembre, que sigue las actividades de 300 adultos con síntomas de COVID-19.[1] El estudio encontró que los que dieron positivo por el COVID-19 fueron dos veces más probable de haber comido en un restaurante que los que no dieron positivo. No encontraron la misma tendencia con otras actividades, como hacer las compras o ir al gimnasio. Una diferencia clara es que cuando los clientes comen en un restaurante, tienen que quitarse la mascarilla para comer y beber, y a menudo lo dejan quitado para todo el tiempo que están sentados. Una cantidad significante de brotes han sido conectados a bares y restaurantes. Por ejemplo, en agosto, 70 brotes comunitarios ocurrieron en restaurantes y en bares, contra unos 20 que ocurrieron en centros de cuidado de salud, y 22 en otros tipos de negocios.[2] 

La decisión de reabrir los comedores interiores, sin ningún control de parte de los trabajadores sobre condiciones de trabajo, nos pone todos en gran peligro. Estamos atrapados entre trabajar, y como consecuencia arriesgarnos nuestras vidas y las de nuestras familias, o protegernos del riesgo del virus, y quedarnos sin manera de pagar la renta y las facturas. 

Trabajar durante esta crisis siempre ha sido un riesgo, y la reapertura de comedores interiores – dentro de los cuales los trabajadores tienen que compartir espacio encerrado con clientes sin máscara para 8 horas o más por día – solo agrave este riesgo. Las acciones del gobierno solo sirven para enseñar cómo los políticos sirven los intereses de dueños de restaurantes, particularmente en la ausencia de un sector de restaurantes organizado. 

La única arma que tenemos como trabajadores es la organización. Con un sindicato podremos ver que nuestras reivindicaciones sean realizadas. Si nuestro sector fuera organizado, no sólo tendríamos el poder de moldear el plan de reapertura a escala municipal, sino también hubiéramos tenido el poder a negociar los términos de reapertura de los restaurantes donde trabajamos, mandando las condiciones en que trabajamos. 

Sin embargo, la realidad es que no somos organizados, y que nuestros sustentos y nuestras vidas están en las manos de nuestros adversarios: los dueños de restaurantes y sus lacayos, en su vanguardia, políticos de ambos partidos y centros de “trabajadores” financiados por el gran capital, como Restaurant Opportunities Center United (ROC United).

Todos los trabajadores de restaurantes necesitamos licencia médica pagada, seguro de salud comprehensivo, y un salario alto y uniforme, pagado de los bolsillos de los patrones, y no, por ejemplo, por otros trabajadores en un esquema de repartimiento de propinas. Todos los trabajadores merecen el mejor equipo de protección y la agilidad de asegurar condiciones de trabajo seguras, particularmente en un momento en que una enfermedad potencialmente letal está desfigurando a nuestro sector. La única manera que podremos ganar estas reivindicaciones es si conquistamos el poder verdadero a través de la formación en un sindicato democrático e independiente.

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