Against Bootlicking Workers / En contra de los trabajadores lamebotas

In May 1922, the First National Trade Union Congress of China passed a resolution on workers who took the bosses’ perspective as their own and actively worked against the interests of their fellow workers. The resolution, which was proposed by a representative of the Shanghai Machine Worker’s Union, called such servile, bootlicking workers “hǔ chānɡ,”meaning “the ghost of someone eaten by a tiger who helps a tiger eat others,” a reference to a Chinese myth that one devoured by a tiger must find another victim for the tiger to eat in order to be born again – here deployed as a metaphor for exploited and oppressed workers who oppress other workers and sabotage strikes for individual gain. The resolution called for their eradication from the labor movement.

This interesting historical episode reaffirms a few basic principles that conscious workers should understand and apply:

first, that the antagonism between workers and the bosses and their representatives is absolute: there is no middle ground between these two camps;

second, that a worker who takes the perspective of the boss and works to further the bosses’ interests against their own is a traitor who is worthy of contempt; and

third, that such workers have been some of the most bitter and destructive enemies of the working class since the very beginning of the worker movement, which is why the organized working class has tirelessly fought to expel them from its ranks.

In our sector, where workers are particularly weak because we do not yet have an organization that can contend with the strength of our bosses, these servile workers are particularly common, and our weakness contributes to their particular lack of shame.

Below are a few stories from the personal experiences of RWC-CTR members, which we believe show the necessity of exposing the distance between those workers who act as agents of the bosses and elements of the working class who are conscious of our own interests.

By law, we all get a 30-minute break per full shift, and so we have to clock out at the beginning of the shift, after setting up for 30 minutes, since it is very difficult for all staff to break once customers are in the restaurant. However, the management at the restaurant would strongly encourage us to take less than our mandated 30 minutes – making us work into the break period by 5 minutes and having us return to working 5 minutes early. Since we had to clock out and clock back in for a full 30 minutes, this amounted to 10 minutes of unpaid labor per shift. With e.g., 10 FOH workers, this would come to a gift 100 minutes of free labor per shift. Several of us “resisted” this by taking our full 30 minutes, and one day one of my coworkers saw a note, up in the office, addressed to management – written by another coworker, a waiter who was in reality a professional lapdog – complaining about those workers ‘who were not pulling their weight’ by taking the full 30 minutes.”

The worst co-worker I ever had the misfortune to share a kitchen with was one sniveling, bratty line cook who really thought of himself as a future chef-owner despite working long hours for a pittance just like the rest of us. Like every worker that worships their exploiters, he was cringing and servile to those above him, but ruthless and tyrannical to anyone he felt was below him. If you made a mistake, he would wait until the chef was in earshot and then loudly chew you out as the incompetent, insecure chef looked over this little Napoleon’s shoulder with a smug grin. He would play nice with our immigrant co-workers to their faces only to call them lazy and mock their command of English when they weren’t around. When he wasn’t in the kitchen looking down his nose at everyone, he could be found in the chef’s office reporting every conversation he had overheard throughout the day. One of his greatest achievements was helping to overwork an elderly Haitian line cook to the point that he was essentially crippled and left on the street without a means to make a living or support his family. All of this he did for free, for the dream of having his name embroidered on a chef’s jacket one day. Last I heard, he is still making only slightly over minimum wage and living with his mother despite more than 15 years’ experience and an expensive degree from culinary school.”

Not too long ago I worked at a trendy, wood-paneled restaurant and coffee shop in Bed-Stuy. What I thought would be a relaxed and easygoing place to work quickly became a hellhole. Soon after starting I began working 50-60 hours a week, sometimes up to 14 hours a day. I never saw a dime in overtime pay, wasn’t even being paid my regular hourly rate half of the time, and I suspect that the owners were pocketing the money that was supposed to be withheld for income taxes. Sometimes I would have to work the entire kitchen by myself when all 60 seats in the restaurant were full, cooking with a broken down stove that only half-worked, doing all of the dishes, and butchering fish in what was essentially an unfinished basement. I had one co-worker that was so enamored with the owners and the restaurant, so happy to be considered part of this little hipster ‘family,’ that we would work 7 days a week, often going weeks without pay, while often having to do all of the FOH work. He had absolutely nothing to show for this, as it ruined his relationship with his live-in girlfriend and he was barely ever able to make rent. One particularly bad day, I begged the owner to go and buy onions because we didn’t have any for service. Instead of buying onions, he returned with two antique decorative taxidermy roosters. I was furious, and I made the mistake of confiding in this coworker about my frustration with the long hours, the lack of pay, the broken down kitchen, and the terrible conditions. When I came back into work the next day, the owner confronted me in the basement about how if I was unhappy I should talk to him directly or just leave the restaurant, that I wasn’t acting like family. There were also brand new lists of rules posted throughout the restaurant that were obviously aimed at me, my favorite example of which is how we were personally responsible for our uniforms (which is illegal) and for washing our own aprons and making sure they were always spotless (I suppose I was supposed to go to the laundromat between lunch and dinner services). It became clear that my co-worker had come in early to tell on me. I left work early that day and never went back.

Bootlicking workers see the weakness of workers in our sector, the low wages, poor conditions, and lack of job security, and try to overcome these poor conditions on an individual basis by stabbing their fellow workers in the back. In the long run, this leaves all workers weak. We understand that to overcome the problems of the restaurant industry that affect all workers we must build our collective strength and found our union. To found our union, we must proceed from the principle that workers have nothing in common with the bosses or their ‘worker’-servants, and that the future belongs to us, and not to them.

En mayo de 1922, el Primer Congreso de Sindicatos de China aprobó una resolución en contra de los trabajadores que tomaron la perspectiva de los jefes como suya y que activamente trabajaban contra los intereses de sus compañeros trabajadores. La resolución, que fue propuesta por un representante del Sindicato de Trabajadores de Maquinas de Shanghai les caracterizó a esos lamebotas serviles como “hǔ chānɡ,” que quiere decir “el fantasma de uno devorado por un tigre que ayuda al tigre a comerse otros,” una referencia al mito chino en que uno que fue devorado por un tigre tiene encontrar otra víctima para el tigre para ser reencarnado – aquí usado como metáfora para los explotados y oprimidos que oprimen a otros y sabotean a huelgas para los bienes individuales. La resolución declaró la intención de erradicarles del movimiento obrero.

Este episodio histórico e interesante afirma de nuevo unos principios básicos que todos los trabajadores conscientes deben entender y aplicar: 

—primero, que el antagonismo entre los trabajadores y los patrones y sus representantes es absoluto: no hay terreno neutral entre los dos campamentos;

—segundo, que un trabajador que toma la perspectiva de los jefes y que trabaja a hacer cumplir los intereses de los jefes contra los suyos es un traidor que se merece el desprecio total; y

—tercero, que aquellos trabajadores han sido los enemigos más amargos y destructivos de la clase obrera desde el principio del movimiento obrero, y por esa razón la clase obrera organizada ha luchado infatigablemente para expulsarles de sus filas.

En nuestro sector, donde los trabajadores son particularmente débiles porque todavía no tenemos una organización que puede contender con la fuerza de nuestros jefes, estos trabajadores serviles son particularmente comunes, y nuestra debilitad contribuye a su falta de vergüenza.

Abajo están unos cuentos de las experiencias personales de miembros del RWC-CTR, que nosotros creemos nos enseña de exponer la distancia entre los trabajadores que se comportan como agentes de los partos y los elementos de la clase obrera que somos conscientes de nuestros propios intereses.

“Por ley, todos recibimos un descanso de 30 minutos por cada turno completo, y por eso tenemos que marcar tarjeta al principio del turno, después de arreglar el comedor por 30 minutos, porque es muy difícil que todo los empleados descansen a la vez cuando los clientes estén en el restaurante. Sin embargo, los dirigentes en el restaurante nos alentaban firmemente a tomar menos que nuestros 30 minutos bajo mandato – forzándonos a trabajar los primero 5 minutos del descanso y volver a trabajar para los últimos 5 minutos. Porque teníamos que marcar tarjeta al principio y al final de los 30 minutos, esto se sumó a 10 minutos de trabajo no-pagado por turno. Con e.g., 10 trabajadores FOH, esto saldría a 100 minutos laborales gratuitos por turno. Varios de nosotros “resistimos” este mandato, tomando los 30 minutos enteros de descanso, y un día uno de mis compañeros vio una carta, en la oficina, dirigido los jefes – escrita por otro compañero, un mesero que en realidad era un perrito faldero profesional – quejándose de los trabajadores que ‘no se esforzaban’ suficientemente por tomar los 30 minutos completos de descanso.”

“El peor compañero de trabajo con que he tenido la mala fortuna de compartir cocina fue un cocinero lloriqueón y mocoso que se pensó un futuro chef-propietario aunque estaba trabajando muchas horas por un salario pésimo como los demás. Como cualquier trabajador que santifica a sus explotadores, fue servil y sumiso con los que le mandaban, y despiadado y tiránico a los que pensaba que eran más abajo que él. Si hacías un error, esperaba hasta que el chef estaba cerca para gritarte mientras que el incompetente e inseguro chef miraría al escenario y su gordito Napoleón con sonrisa petulante. Haría el simpático con los trabajadores inmigrantes cuando estaban enfrente, solo para llamarles unos vagos y reírse de su falta de dominio del inglés cuando no estaban. Uno de sus mayores éxitos fue ayudar a hacer trabajar excesivamente un trabajador anciano de Haiti hasta que se quedo esencialmente inválido y tirado a la calle sin manera de ganarse la vida o sostener su familia. Todo esto lo hizo gratuito, por el sueño de tener su nombre bordado en su chaqueta un día. Lo último que oí fue que sigue ganando solo un poco más que el salario mínimo y viviendo con su mamá a pesar de sus 15 años de experiencia y su título culinario costoso.”

“Hace poco, yo trabajaba en un un restaurante y cafe muy de moda de paneles de madera en Bed-Stuy. Lo que pensaba que sería un sitio relajado para trabajar se rápidamente convirtió en un lugar de mala muerte. Pronto después de empezar, acabó trabajando semanas de 50-60 horas a la semana, a veces hasta 14 horas al día. No recibió un penique de pago por mi tiempo extraordinario, la mayoría del tiempo ni me pagaron mi tasa por hora correcta, y creo que el dinero que sacaron para los impuestos de ingresos fue directamente al bolsillo de los dueños. A veces, tendría que hacer todo el trabajo de la cocina sin ayudo cuando el restaurante de 60 asientos estaba lleno, cocinando con una estufa media-rota, fregando los platos, y preparando los pescados en un sótano sin terminar. Tenía un compañero que estaba tan enamorado con los dueños y con el restaurante, tan contento ser considerado parte de esta ‘familia’ hipster, que trabajaría 7 días a la semana, muchas veces por varias semanas sin recibir pago, muchas veces teniendo que hacer todo los trabajos FOH él solo. No tenía nada para mostrar por sus esfuerzos, porque destrozó su relación con su pareja y casi no podía pagar la renta. Un día particularmente malo, le imploró al dueño que compre cebollas, porque no teníamos para el servicio. El lugar de comprar cebolla, volvió al restaurante con dos gallos antiguos de taxidermia para decorar. Estaba furioso, y hizo el error de confiar en este compañero sobre mi frustración con las jornadas largas, la falta de pago, la cocina en que nada funcionaba, y las condiciones terribles. Cuando llegó al trabajo en próximo día, el dueño me confrontó, diciendo que si so estaba contento debería hablar con él directamente, o marcharme del restaurante, que no estaba comportándome como familia. También había carteles con listas de reglas nuevas por todo el restaurante que obviamente estaban dirigidos hacia mi, mis favorito de ellos siendo que éramos personalmente responsables por nuestros uniformes (ilegal) y por lavar nuestros delantales y asegurarnos que se quedaban inmaculado (aparentemente querían que vaya a la lavandería entre los servicios de brunch y de cena). Fue claro que mi compañero había llegado pronto al trabajo para chivarse de mí. Me fue del trabajo pronto ese día, y nunca he vuelto.”

Los trabajadores lamebotas ven la debilitad de los trabajadores en nuestro sector, los salarios bajos, las condiciones malas, y la falta de seguridad de trabajo, e intentan superar estas condiciones pésimas individualmente a través de apuñalar a sus compañeros trabajadores en la espalda. A largo plazo, esto nos deja débiles a todos. Nosotros entendemos que para superar a los problemas del sector de restaurantes que nos afectan a todos tenemos que construir nuestra fuerza colectiva y establecer nuestro sindicato. Para establecer nuestro sindicato, tenemos que proceder del principio de que los trabajadores no tienen nada en común con los patrones o sus ‘trabajadores’-sirvientes, y que el futuro pertenece a nosotros, y no a ellos.

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