Two Labor Leaders in the Restaurant Worker Strikes of 1912-13 / Dos líderes laborales de las huelgas de trabajadores de restaurantes de 1912-1913

Pictured on top is Rose Pastor Stokes. Photo courtesy of Rose Pastor Stokes Papers (MS 573), Manuscripts and Archives, Yale University Library. Pictured on the bottom is Elizabeth Gurley Flynn. Photo courtesy of Wikimedia Commons. / En la parte superior de la foto está Rose Pastor Stokes. Foto cortesía de Rose Pastor Stokes Papers (MS 573), Manuscritos y Archivos, Yale University Library. En la parte inferior está Elizabeth Gurley Flynn. Foto cortesía de Wikimedia Commons.

This week we return to the events of the early 1910s, when 6,000 culinary workers in New York City went on strike for better conditions. They struck in May-June 1912 shortly after May Day and again in January 1913 after New Year’s Eve.

These lesser-known episodes in history are sandwiched neatly between the much more familiar stories of the Lawrence, Massachusetts textile strike (January-March 1912) and the Paterson, New Jersey silk strike (February-July 1913). They later became sources of inspiration and lessons for the independent trade unions in the restaurant sector of the 1930s.

To further bring this important chapter in the experience of restaurant workers to light, we turn to the lives and words of two major figures in the labor movement at the time, Rose Pastor Stokes and Elizabeth Gurley Flynn.

Both women wrote autobiographies later in life: I Belong to the Working Class by Stokes and The Rebel Girl by Flynn. Both books feature brief accounts of the 1912-13 culinary worker strike wave, providing context and details that can help us better imagine the events.

For class-conscious restaurant workers, this material serves additionally as an introduction to the fighting organizations of the past and the lessons they contributed to the storehouse of knowledge of the modern working class during an earlier stage of the history of its struggle.

Born in 1879 in Poland, then part of the Russian Empire, Rose Pastor Stokes immigrated with her family at a young age first to London and later to Cleveland. There, Stokes participated when she was a teenager in an effort to form a union in the cigar workshop where she worked. In her 20s, she moved again to New York to write on social issues for the Yiddish newspaper Jewish Daily News. She soon joined the Socialist Party (SP).

The SP had been founded near the turn of the century with the aim of organizing the working class “into a political party, with the object of conquering the powers of government” and to use them to transform “the present system of private ownership of the means of production and distribution into collective ownership by the entire people” (from the first paragraph of the platform adopted at the SP’s 1901 convention). At the time of the May-June 1912 culinary strike, Stokes was already a recognized writer and speaker of the SP who had been a prominent agitator in the 1909 shirtwaist strike in New York involving 20,000 workers.

Elizabeth Gurley Flynn was born in New Hampshire in 1890 of Irish descent, moving with her family to New York in 1900. Flynn’s family belonged to Irish independence, labor, and socialist circles. In her autobiography, she describes attending – together with her parents – Sunday night lectures on world issues organized by German immigrant socialists. She also discusses her first encounters with the literature of the period when she was only 15-16 years old: Edward Bellamy, William Morris, Peter Kropotkin, Upton Sinclair, Karl Marx, Frederick Engels, Mary Wollstonecraft, and August Bebel.

In 1906, Flynn joined the Industrial Workers of the World (IWW), a labor organization that called for “the emancipation of the working class from the slave bondage of capitalism” and sought to “put the working class in possession of the economic power, the means of life, in control of the machinery of production and distribution, without regard to capitalist masters” (from the opening remarks of Big Bill Haywood at the IWW’s 1905 founding convention). Flynn entered the 1912-13 events as a sought-after speaker and representative of the IWW.

Some years later, of course, the momentous events of the Russian Revolution took place, determining the subsequent political development of both women and that of their generation.

Below we reproduce selections from the editor’s introduction to I Belong to the Working Class by Rose Pastor Stokes and the fourth chapter of The Rebel Girl by Elizabeth Gurley Flynn on the New York City restaurant worker strikes of 1912-13.

From I Belong to the Working Class by Rose Pastor Stokes:

She was also in the thick of the action in the 1912 hotel workers’ strike. This job action, led by the International Hotel Workers’ Union, was a protest against the bitterly oppressive labor conditions prevailing in New York’s hotels. Workers at such major hotels as the Plaza and the old Waldorf-Astoria and at Churchill’s, Delmonico’s, and Sherry’s restaurants participated in the walkout. With the backing of the Industrial Workers of the World (IWW), the strike was organized along the lines of industrial unionism, and Rose saw an important principle of working-class solidarity at issue in the struggle. Along with IWW figures Joseph Ettor and Arturo Giovannitti, she addressed large crowds gathered to support the strikers. She was not content, however, with speechmaking and immersed herself in the actual organizational work of the strikers. She was particularly active in efforts to enlist the support of the chambermaids, and joined by black socialist Hubert H. Harrison took part in a meeting to organize black waiters.

Rose’s role in this strike brought her some criticism, including the comment of her husband’s uncle, W. E. D. Stokes, that she was ‘upsetting the minds of thousands of waiters, busses and cooks who came here from distant lands, some, perhaps, with the honest intention of becoming good American citizens.’ Only when pressure mounted for the workers to accept the employers’ compromise offer did she resign from the executive board of the union. The settlement brought concessions in hours and wages, but the union did not achieve recognition as the workers’ collective bargaining agent. Within months the hotel workers were again on strike, in an even more bitter struggle for better conditions.”

From The Rebel Girl by Elizabeth Gurley Flynn:

Almost immediately we became involved in a spectacular strike of hotel workers in midtown New York. It was organized by an independent union which had broken away from the AFL International of Hotel and Restaurant Workers. There were IWW sympathizers, especially among the Italians. They contacted the national office of the IWW in Chicago and asked for help. They really wanted Ettor and Giovannitti. St. John wired to us to go to their aid—which we did—and they accepted us.

They held their strike meetings in Bryant Hall, on 6th Avenue near 42nd Street, the same hall at which I had spoken for Hugh O. Pentecost seven years before. Now it was full of chefs, waiters and kitchen workers from all the fashionable hotels in the area – the Astor, Knickerbocker, McAlpin, Waldorf-Astoria, Belmont and others. They were Italians, French, Germans, Greeks. Upstairs, rehearsals were going on of Broadway shows in preparation, especially of musical comedies, with choruses of beautiful singing and dancing girls. It was a lively atmosphere, quite different from austere New England.

The mass picket lines encircled all the hotels and fashionable restaurants. Crowds gathered, especially to see the resplendent French chefs, who carried canes and looked like bankers. The waiters and others were poor by comparison. Sometimes there were violent scuffles between the police and pickets in front of the hotels, while other pickets went swiftly to the back alleys leading to the kitchens and pulled out the workers still there. Well-dressed sympathizers, as diners, would go into the places not yet on strike and at an agreed moment blow a whistle which was a signal for all the cooks and waiters to walk out. I was never in such a hectic strike. Something was doing every minute.

One day, Jacob Panken (now Judge Panken), who was counsel for the union, was speaking. Suddenly there was a commotion at the back of the hall. Someone shouted ‘Scabs’ and the whole crowd rose up and left the hall. Some of us speakers, including Tresca and me, followed, hoping to persuade them to return. Then the police came. We were caught between them. I had my hand on a striker’s back and was struck when a cop brought a club down on it. Carlo was arrested and the strikers tried to take him away from the police, who drew their guns. His coat and vest were pulled apart in the tussle. We shouted ‘Let go! Let go!’ Finally, cooler heads prevailed and the strikers let go. […]

One interesting situation developed during that strike. The sheriff of the county, usually a forgotten man, appeared with his deputies to help the police handle the crowds who gathered to see the battles. After one particularly brutal struggle between the police and the pickets, my father brought down over 50 canes he had whittled out of tree branches in Kentucky and various places where he had made maps. It was a hobby with him. The next day a group of pickets appeared with Pop’s canes and the crowds cheered. College boys who offered to take the waiters’ places were jeered, and customers objected to their inefficient service. The strike was soon over.

It caused the International to give more serious consideration to organizing the New York culinary workers who were more numerous here than in any other city in the country. It helped to lay a basis for industrial unionism in this industry, which expressed itself in the 1930s in the Food Workers Industrial Union, out of which the present union grew. It publicized the long split-hours, low wages, bad working conditions of the workers in the finest, most expensive eating establishments of New York City. The poor shoes, the ragged clothing of the waiters, under the false fronts, the pauperism of the tipping system—all were exposed, as well as the unsanitary kitchen conditions. I spoke to clubs of middle-class women on this aspect.

From this unusual and exciting short struggle in the heart of New York’s Broadway district, we were called to Paterson, New Jersey, then the silk-weaving center of America. We found our selves involved at once in a major battle of the class struggle of 1913—a long, hard and brutal strike.”

Esta semana volvemos a los eventos de los principios de los años 1910, cuando 6.000 trabajadores culinarios en la Ciudad de Nueva York salieron en huelga para obtener condiciones mejoradas. Hicieron una huelga en mayo-junio 1912 después del Día de Mayo y otra vez en enero 1913 después de Nochevieja. 

Estos episodios desconocidos de la historia caen entre las historias más familiares de la huelga de tejidos de Lawrence Massachusetts (enero-marzo 1912) y la huelga de seda de Paterson, New Jersey (febrero-junio 1913). Fueron una fuente de inspiración y lecciones para los sindicatos independientes del sector de restaurantes de los 1930. 

Para mejor dilucidar este capítulo importante en la experiencia de trabajadores de restaurante, nos dirigimos a las vidas y las palabras de dos grandes figuras del movimiento laboral de esa época, Rose Pastor Stokes y Elizabeth Gurley Flynn.

Las dos mujeres escribieron autobiografías cuando eran mayores: Yo Pertenezco a la Clase Obrera de Stokes, y La Niña Rebelde de Flynn. Los dos libros incluyen breves recuentos de la ola de huelgas culinarias de 1912-1913, dando contexto y detalles que nos pueden ayudar imaginar estos eventos. 

Para los trabajadores de restaurantes con consciencia de clase, este material sirve adicionalmente como una introducción a las organizaciones combativas del pasado y las lecciones –de una fase más temprana de lucha– que contribuyeron al conocimiento de la clase obrera moderna. 

Nacida en 1879 en Polonia, que en aquel año era parte del Imperio Ruso, Rose Pastor Stokes emigró con su familia como joven, primero a Londres, y luego a Cleveland. Allí, Stokes participó cuando era adolescente en un esfuerzo para formar un sindicato en el taller de cigarros donde trabajaba. Como adulta, se mudo otra vez a Nueva York para escribir sobre asuntos sociales para el periódico yiddish el Jewish Daily News. En poco tiempo, se unió al Partido Socialista (PS). 

El PS se formó al final del siglo 19 con la meta de organizar a la clase obrera en “un partido político, con el objetivo de conquistar los poderes del gobierno” y de usarlas para transformar “el sistema actual de propiedad privada de los medios de producción y distribución en propiedad colectiva del pueblo entero” (del primer párrafo de la plataforma adoptada en la convención del PS de 1901). Al momento de la huelga culinaria de mayo-junio 1912, Stokes ya era escritora y oradora del PS que había sido una agitadora prominente en la huelga de blusa de 1909 en la Ciudad de Nueva York, en la cual unos 20.000 trabajadores participaron. 

Elizabeth Gurley Flynn nació en New Hampshire en 1890 de descenso irlandés, y se mudó con su familia a Nueva York en 1900. La familia de Flynn pertenecía a círculos de independentistas irlandeses, de trabajadores, y socialistas. En su autobiografía, describe asistiendo – con sus padres – lecturas de domingo por la noche organizadas por socialistas alemanes inmigrantes. También habla de sus primeros encuentros con la literatura del periodo cuando solo tenía 15-16 años: Edward Bellamy, William Morris, Peter Kropotkin, Upton Sinclair, Karl Marx, Frederick Engels, Mary Wollstonecraft, y August Bebel.

En 1906, Flynn se juntó a los Industrial Workers of the World (IWW), una organización laboral que reclamó “la emancipación de la clase obrera del cautiverio esclavo del capitalismo” y que apuntó a “poner la clase obrera en posesión del poder económico, los medios de vida, en control de la máquina de producción y distribución, sin importar los amos capitalistas” (de las palabras de apertura de Big Bill Haywood de la convención establecedora del IWW en 1905). Flynn entró en los eventos de 1912-1913 como oradora solicitada y representante del IWW.

Unos años después, sin embargo, los eventos de la Revolución Rusa sucedieron, determinando el desarrollo político subsecuente de ambas mujeres y de su generación. 

Abajo reproducimos selecciones de la introducción del editor de Yo Pertenezco a la Clase Obrera de Rose Pastor Stokes y del cuarto capítulo de La Niña Rebelde de Elizabeth Gurley Flynn sobre la huelga culinaria de Nueva York de 1912-1912.

De Yo Pertenezco a la Clase Obrera de Rose Pastor Stokes:

También estuvo en el centro de la acción en la huelga de trabajadores de hoteles de 1912. Esta acción, liderada por el International Hotel Worker’s Union, fue una protesta contra las condiciones amargas y opresivas de trabajo que predominaron en los hoteles de Nueva York. Trabajadores de grandes hoteles como el Plaza y el viejo Waldorf-Astoria y restaurantes Churchill’s, Delmonico’s, y Sherry’s participaron. Con el apoyo de los Industrial Workers of the World (IWW), la huelga fue organizada en la línea del sindicalismo industrial, y Rose veía el principio de solidaridad obrera como tema destacado de la lucha. Junta con figuras del IWW como Joseph Ettor y Arturo Giovanniti, se dirigió a manifestaciones grandes organizadas en apoyo de los huelguistas. No fue satisfecha con los discursos y participó en el trabajo organizativo de la huelga. Fue particularmente activa en esfuerzos a alistar el apoyo de las camareras, y junto con socialista negro Hubert H. Harrison, participó en una reunión para organizar los meseros negros. 

“El papel de Rose en la huelga resultó en unas críticas, incluso un comentario del tío de su marido, W.E.D. Stokes, que dijo que estaba ‘inquietando las mentes de miles de meseros, bussers, y cocineros que vinieron de tierras lejanas, algunos, a lo mejor, con la intención de convertirse en buenos ciudadanos Estadounidenses.’ Solo fue cuando la presión se aumentó para que los trabajadores acepten la oferta de compromiso de los empleadores que resignó de la junta ejecutiva del sindicato. El acuerdo trajo concesiones en horas y salarios, pero el sindicato no logró el reconocimiento como el agente negociante colectivo de los trabajadores. Unos meses después, los trabajadores de hoteles estaban de huelga otra vez, en una lucha aún más amarga para mejores condiciones.”

De La Niña Rebelde de Elizabeth Gurley Flynn:

“Casi inmediatamente nos involucramos en una huelga espectacular de trabajadores de hotel en midtown de Nueva York. Fue organizada por un sindicato independiente que se había separado del AFL International of Hotel and Restaurant Workers. Hubo simpatizantes del IWW, especialmente entre los italianos. Contactaron al despacho nacional del IWW en Chicago pidiendo ayuda. Realmente querían Ettor y Giovanniti. St. John nos telegrafió a ir a su ayuda––que hicimos––y nos aceptaron.

“Celebraron sus reuniones de huelga en Bryant Hall, en la 6ta Avenida cerca de la calle 42, en la misma sala en que había hablado por Hugh O. Pentecost siete años antes. Ahora estaba lleno de chefs, meseros, y trabajadores de cocina de todos los hoteles de moda en el área – es Astor, Knickerbocker, McAlpin, Waldorf-Astoria, Belmont, y más. Eran italianos, franceses, alemanes, griegos. En el piso de arriba, estaban ensayando obras de Broadway en preparación, especialmente comedias musicales, con coros de hermosas muchachas cantantes y bailadoras. Fue un ambiente animado, huy diferente de la austera Nueva Inglaterra. 

“Las líneas de piquetes de masa rodearon todos los hoteles y restaurantes grandes. Multitudes se reunieron, especialmente para ver los chefs franceses resplandecientes, que llevaron bastones y parecieron banqueros. Los meseros y otros eran pobres en comparación. A veces había refriegas violentas enfrente entre la policía y los piquetes en frente de los hoteles, mientras que otros piquetes se fueron rápidamente por los callejones hacia las cocinas y sacaron a los trabajadores que siguieron allí. Simpatizantes bien vestidos, como comensales, entraron a los locales todavía no en huelga y que en un momento acordado sonarían un pito que era la señal para que todos los meseros y cocineros abandonen sus puestos. Nunca había participado en una huelga tan caótica. Algo se hacía cada minuto. 

“Un día, Jacob Panken (ahora Juez Panken), que fue el abogado del sindicato, estaba hablando. De repente, hubo una conmoción al fondo de la sala. Alguien gritó ‘Esquiroles’ y la multitud entera se puso de pie y salió de la sala. Algunos de nosotros oradores, incluso Tresca y yo, siguieron intentando convencerles a volver. La policía llegó. Estábamos atrapados entre ellos. Tenía mi mano en la espalda de un huelguista y fui pegada cuando un policía le atacó con su garrote. Carlo fue arrestado y los huelguistas intentaron quitarle de la policía, que sacaron sus pistolas. Su chaqueta y su chaleco fueron despedazados en la pelea. Gritemos ‘¡Suéltale! ¡Suéltale!’ Finalmente, cabezas frías revelaron, prevalecieron y los huelguistas le soltaron. […]

“Una situación interesante se desarrolló durante esa huelga. El sheriff del condado, usualmente un hombre olvidado, apreció con sus diputados para ayudarles a manejar las multitudes que acumularon para ver las batallas. Después de una pelea particularmente brutal entre la policía y los piquetes, mi padre trajo más que 50 bastones que había tallado de armas de árbol en Kentucky y varios sitios donde había hecho cartografía. Fue un pasatiempo con él. El próximo día un grupo de piquetes aparecieron con los bastones de papá y las multitudes aplaudieron. Los muchachos universitarios que ofrecieron llenar los puestos de los meseros fueron burlados, y los clientes se objetaron de su servicio ineficiente. La huelga se acabó rápidamente. 

“Causó al Internacional a dar consideración seria a la organización de los trabajadores culinarios de Nueva York que fueron más numerosos aquí que en cualquiera ciudad en el país. Ayudó a establecer la base para el sindicalismo industrial en esta industria, que se expresó en los 1930 en el Food Workers Industrial Union, del cual el sindicato presente salió. Hizo públicas las horas de separación, salarios bajos, y malas condiciones de trabajo en los establecimientos más finos, más caros de la ciudad de Nueva York. Los zapatos pobres, la ropa harapienta de los meseros, bajo las fachadas falsas, el pauperismo del sistema de propina––todos fueron expuestos, igual como las condiciones antihigiénicas de las cocinas. Hablé a clubes de mujeres de clase media sobre ese aspecto.   

“De esta lucha inusual y apasionante en el corazón del distrito Broadway de Nueva York, fuimos llamados a Peterson, New Jersey, en aquel entonces el centro de tejido de seda de América. Nos encontremos una vez más una parte de una gran batalla de la lucha de clases de 1913––una huelga dura, larga y brutal.”

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