Marching in Place: The Eternal Fight for $15 / Marchando en lugar: la lucha eterna por $15

The minimum wage as of Jan. 1, 2021. The darkest is more than $12 and the lightest is the $7.25 federal minimum. Source: Wikimedia Commons / El salario mínimo a partir del 1 de enero de 2021. En los estados más oscuros, el salario mínimo es más de $12. En los estados más claros, es el mínimo federal de $7.25.

It has become increasingly clear over recent weeks that the perennial legislative demand for a federal minimum wage of $15/hour is dead, and it’s the Democratic party who killed it. Joe Biden, who promised a $15/hour minimum wage time and time again, has largely given up, despite the fact that his plan for raising the minimum wage was gradualist to the point of absurdity – a phased increase up to $15/hour over the course of 4 years. Even with the Democrats controlling the House and Senate, the proposed amendment to the recent $1.9 trillion stimulus plan was unceremoniously shot down by a 42-58 vote, with 7 of the “no” votes coming from Democrats.

The legislative history of the struggle for the $15/hr minimum wage is closely tied to the “Fight for $15” movement.

The “Fight for $15” campaign kicked off publicly in 2012 when 200 fast food workers in NYC walked off their jobs, raising the slogan “Fight for $15 and a Union.”[1]  The Service Employees International Union (SEIU) has played a leading role in the campaign since its inception, and it is its principal funder. Workers centers, nonprofits, advocacy groups, and miscellaneous groups under the SEIU umbrella have all also participated in the campaign. The primary tactics of the Fight for $15 campaign have been protests, legislative campaigns, public demonstrations, and walkouts, which they refer to collectively – and incorrectly – as “strikes.” The group originally focused on McDonalds, but has expanded to include all fast food workers, and some workers in other sectors.

Although part of the campaign slogan, the Fight for $15 demand for a union has proved to be little more than noisy words. The National Fast Food Workers Union (NFFWU) was created in 2017 to supposedly be the leading entity in the unionization efforts of the campaign. Although the SEIU funneled $6.1 million into this new union in its first year, in 2018, the union reported zero members and zero revenue from dues to the Department of Labor.[2] Although union phraseology is commonly used, and unionization allegedly remains one of the aims of the campaign, the effort has not resulted in any concrete union project or the unionization of workers in any of the franchises targeted by the campaign. The full slogan of the Fight for $15 campaign is “Fight for $15 and a Union,” although they have acted as if their slogan is “Fight for $15 without a Union.”

The “Fight for $15” campaign is representative of alternatives to unionizing that have grown increasingly popular in recent decades as union density has decreased dramatically. For many, the “experimental” tactics of Fight for $15 are an appealing means to circumventing the complicated legal terrain workers face when attempting to unionize in the US today. Unionizing fast food workers presents particularly difficult challenges. McDonalds, for example, does not claim itself to be a direct employer of its 850,000 workers but instead considers them employees of their various franchises, which allows them to avoid liability.

However, recent events have shown once again that there is no substitute for unions in regard to winning demands for higher wages and working conditions. With the demand for a union all but forgotten, all that remains is a movement that conceives of the workers as an auxiliary to politicians. The most recent failure to implement the $15 minimum wage is not accidental. It is the inevitable result of following the “easy” path which cedes the initiative to politicians – always eager to make promises to the workers while defending the interests of capital – and condemns workers to misery, disorganization, and passivity.

The Fight for $15 wage demand has remained stagnant at $15/hour since the campaign kicked off in 2012, despite the fact that if their target wage kept pace with inflation, it should be at $17.41/hour today. With every passing year, the demand becomes weaker and weaker. The campaign’s efforts have not led to any victories at the federal political level. The federal minimum wage has remained at $7.25/hour for the last 12 years and the tipped minimum wage has stayed at $2.13/hour. If the minimum wage were at pace with inflation it would already be $9.03/hour, but the politicians who serve the owners fail to deliver this bare minimum. Even if the Biden plan were to pass, it would not deliver on the original Fight for $15 demand, since $15/hour in 2012 would be equal to $19.35/hour in 2025, when that plan calls for the $15/hour wage to be fully implemented.

The application of pressure on politicians and capitalists from broad movements organized by “worker” centers and other nonprofits results in limited gains for the working class, as politicians from both parties fail to follow through on their promises for higher wages. They instead continue protecting the interests of capital. At the same time, the real federal minimum wage shrinks due to inflation, grinding workers further into the dust.

The efforts of the thousands of workers involved in the Fight for $15 movement are courageous and they deserve our support. They have shown that workers are committed to making sacrifices and fighting alongside each other to improve their situation with whatever means are at hand. However, we the RWC-CTR believe that to fundamentally transform our situation we must fight for a union first and foremost, after which specific demands can be more easily satisfied. The wage demand of the union in the shops it organizes will not be for just $15/hour, but for a truly high wage that allows workers stability, security, and flexibility. Any sector that is unionized will have a wage floor far above $15/hour, and the floor will rise at least with inflation, if not beyond it. In addition, a union will not be satisfied with raising the lowest wages in a sector to the bare minimum needed for survival, but will instead fight for the highest possible wages for its members.

There is no doubt that minimum wage increases in certain states and cities in the US, including Seattle and NYC, have been won thanks to the efforts of the Fight for $15 movement. We will always support material gains for the working class, no matter how limited and fragile. But to bring about the fundamental change that is needed to transform our situation for the long-term, we need to walk the hard path of founding our democratic and independent union. The pandemic showed us the desperate situation that restaurant workers find ourselves in, and a union could have saved hundreds of thousands of lives.

All workers deserve a long-term, sectoral, militant union project that will actually force owners to the bargaining table to concede to the demands of the workers. We must take advantage of the legal protections we do have while working tirelessly to build our independent strength. We must not be intimidated by the size of our task – difficult does not mean impossible. We must struggle to organize workers on a sectoral basis with a legally-recognized union – the only weapon we have at our disposal capable of transforming our situation in a broad and durable manner.

[1] Although commonly referred to as “Fight for $15,” the full slogan of the campaign is “Fight for $15 and a Union.”


Se ha hecho cada vez más claro sobre las últimas semanas que la demanda legislativa perennial por un salario mínimo federal de $15/hora está muerta, y ha sido el Partido Demócrata que lo ha matado. Joe Biden, que prometió un salario mínimo de $15/hora en varias ocasiones, se ha rendido, aunque su plan para subir el salario mínimo fue gradualista al punto de absurdidad – un incremento escalonado a los $15/hora a través de 4 años. Aunque los Demócratas controlan la Cámara de Representantes y el Senado, la modificación propuesta al plan de estímulo reciente de $1,9 billones fue rechazada sin ceremonias con un voto de 42-58, con 7 de los votos al contrario viniendo de Demócratas. 

La historia legislativa de la lucha por un salario mínimo de $15/hora está cercanamente conectada al movimiento “Fight for $15” (Lucha por $15).

La campaña “Fight for $15” se lanzó públicamente en 2012 cuando 200 trabajadores de comida rápida abandonaron sus puestos de trabajo, levantando el eslogan de “Lucha por $15 y un Sindicato.” El Service Employees International Union (SEIU) ha tomado el papel de líder en la campaña desde su incepción, y es su financiador principal. Centros de trabajadores, las ONGs, grupos de defensores, y grupos misceláneos bajo el mando de SEIU también han participado. Las tácticas primarias de la campaña Fight for $15 han sido manifestaciones, campañas legislativas, demostraciones públicas, y abandonos de trabajo a los cuales se refieren colectivamente – e incorrectamente – como “huelgas.” El grupo se enfocó originalmente en McDonalds, pero se ha expandido para incluir a todos los trabajadores de comida rápida y algunos trabajadores en otros sectores. 

Aunque es parte del eslogan de la campaña, la demanda por un sindicato de parte de Fight for $15 se ha mostrado ser nada más que palabras huecas. El National Fast Food Workers Union (NFFWU) fue creado en 2017 para supuestamente dirigir los esfuerzos de sindicalización. A pesar de que SEIU dió unos $6,1 millones a este sindicato nuevo en su primer año, en 2018, el sindicato reportó tener exactamente cero miembros y cero ingresos de cuotas al Departamento de Trabajo. Aunque frecuentemente se usa la fraseología sindical, y la sindicalización es supuestamente uno de los objetivos de la campaña, el esfuerzo no ha resultado en un proyecto concreto de sindicalización ni la sindicalización de los trabajadores en cualquiera de las franquicias que son los blancos de la campaña. El eslogan completo de Fight for $15 es “Lucha por $15 y un Sindicato,” pero se han actuado como si fuera “Lucha por $15 sin un Sindicato”

La campaña “Fight for $15” es representante a las alternativas a la sindicalización que se han hecho cada vez más populares en décadas recientes con el declino dramático de densidad sindical. Para muchos, las tácticas “experimentales” de Fight for $15 son un modo atractivo de circunnavegar el terreno legal complicado que los trabajadores enfrentan cuando intentan organizarse en los EEUU actualmente. Sindicalizar a los trabajadores de comida rápida presenta problemas particularmente difíciles. McDonalds, por ejemplo, no se considera empleador directo de sus 850.000 trabajadores, pero en lugar les considera empleados de sus varias franquicias, que les deja evitar la responsabilidad legal. 

Sin embargo, eventos recientes nos han enseñado de nuevo que no hay un sustituto para los sindicatos en ganar reivindicaciones como salarios aumentados y condiciones de trabajo mejoradas. Con la demanda por un sindicato prácticamente olvidada, todo lo que queda es un movimiento que concibe a los trabajadores como los auxiliares de los políticos. La derrota del intento reciente de implementar el salario mínimo de $15 no fue accidental. Es el resultado inevitable de seguir el camino “fácil” que cede la iniciativa a los políticos – siempre contentos a hacer promesas a los trabajadores mientras que defiendan los intereses del capital – y que condena a los trabajadores a la miseria, la desorganización, y la pasividad.

La demanda salarial de Fight for $15 se ha quedado a los $15/hora desde que se lanzó en 2012, a pesar de que si su meta salarial seguía a la inflación, estaría a los $17,41 actualmente. Con cada año que pasa, la demanda se debilita cada vez más. La campaña no ha llegado a ninguna victoria política a nivel federal. El salario mínimo federal sigue siendo $7,25/hora desde hace 12 años y el salario mínimo propinado ha seguido a los $2,13/hora a la vez. Si el salario mínimo federal hubiera seguido la inflación, sería $9.03/hora actualmente, pero los políticos que sirven a los patrones ni han entregado lo mínimo exigible. Aunque si se hubiera aprobado el plan Biden, no podría haber cumplido la demanda original de Fight for $15, porque unos $15/hora en 2012 igualarán a unos $19.35/hora en 2025, cuando ese plan implementaría completamente el salario de $15/hora.

La aplicación de presión sobre políticos y capitalistas de movimientos generales organizados por centros de “trabajadores” y otras ONGs resultan en avances limitados para la clase obrera, mientras que los políticos de ambos partidos niegan hacer cumplir sus promesas de subir los salarios. En lugar, siguen defendiendo los intereses del capital. A la misma vez, el salario mínimo real cae por la inflación, aplastando aún más a los trabajadores.

Los trabajadores que han participado en el movimiento Fight for $15 han mostrado su coraje y merecen nuestro apoyo. Han enseñado que los trabajadores sacrificarán y lucharán juntos para mejorar su situación con cualquiera arma que esté a mano. Sin embargo, nosotros el RWC-CTR creemos que para fundamentalmente transformar nuestra situación tenemos que luchar principalmente por un sindicato, que después nos ayudará hacer cumplir demandas específicas. Cualquier sector sindicalizado tendrá un piso salarial considerablemente más alto que $15/hora, que subirá por lo menos a la velocidad de la inflación. Adicionalmente, un sindicato no estaría satisfecho con subir los salarios más bajos en un sector al nivel mínimo necesario para mantener la vida, pero en lugar lucharía por los salarios más altos posibles para sus miembros. 

No hay duda que incrementos del salario mínimo en ciertos estados y ciudades en los EEUU, incluso en Seattle y NYC, han sido ganados gracias a esfuerzos del movimiento Fight for $15. Siempre apoyaremos a las ganancias materiales para la clase obrera, aunque sean frágiles y limitadas. Pero para llevar a cabo el cambio fundamental que necesitamos para transformar nuestra situación a largo plazo, tenemos que pasar por el camino difícil de establecer nuestro sindicato democrático e independiente. La pandemia nos enseñó la desesperación de nuestra situación, y como un sindicato podría haber salvado cientos de miles de vidas. 

Todos los trabajadores merecen un proyecto sindical que es durable, sectorial, y militante que forzará a los dueños a la mesa de negociación y a conceder las demandas de los trabajadores. Tenemos que sacar ventaja de protecciones legales mientras que trabajamos infatigablemente para construir nuestra fuerza independiente. No debemos ser intimidados por el tamaño de nuestra tarea – difícil no quiere decir imposible. Tenemos que luchar para organizar a los trabajadores a base de la industria con un sindicato legalmente conocido – la única arma que tenemos que sea capaz de transformar nuestra situación de una manera estable y amplia. 

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