Undocumented Workers Have a Legal Right to Unionize / Los trabajadores indocumentados tienen el derecho legal a organizarse

Factory by Joe Crawford

Undocumented workers, who make up a large portion of restaurant workers in NYC, face particularly acute exploitation by bosses, who often use their immigration status as a weapon. This could mean paying them lower wages than their coworkers or intimidating them when they seek better working conditions. But being undocumented does not mean that you are without legal rights. Even though the bosses would like us to believe otherwise, undocumented workers are protected by the National Labor Relations Act of 1935, the Fair Labor Standards Act of 1938, and other federal and state laws. We must make use of these rights and not let intimidation by the bosses prevent us from organizing towards a better future for all restaurant workers.

Intimidation from the bosses can often be so severe that it serves as a barrier to organizing, which is exactly what the owners want. The terror ICE has enacted on undocumented workers, often with the cooperation of the bosses, cannot be understated. It is no surprise that undocumented workers might be fearful of organizing when they face the constant threat of deportation. This is why it is absolutely vital for all workers to understand their rights and protections.

Section 7 of the National Labor Relations Act (NLRA) states:

Employees shall have the right to self-organization, to form, join or assist labor organizations, to bargain collectively through representatives of their own choosing, and to engage in other concerted activities for the purpose of collective bargaining or other mutual aid or protection…

The courts have consistently interpreted the legal category of “employee” to include undocumented workers – those rulings have set an important precedent in our favor.

Section 8 of the NLRA lists various ways in which the employers are prohibited from interfering with the exercise of the rights stated in Section 7, the most important being:

  • Section 8(a)(1). It shall be an unfair labor practice for an employer to interfere with, restrain, or coerce employees in the exercise of the rights guaranteed in Section 7.
  • Section 8(a)(3). It shall be an unfair labor practice for an employer to discriminate in regard to hire or tenure of employment or any term or condition of employment for the purpose of discouraging membership in a labor organization.
  • Section 8(a)(5). It shall be an unfair labor practice for an employer to refuse to bargain collectively with the representatives of its employees.

Any worker, documented or undocumented, who believes their Section 7 rights have been violated can file a charge with the NLRB within six months of the violation. The right of all employees – including undocumented workers – to organize and join unions is protected. It is illegal for the bosses to retaliate against them for doing so. According to the NLRB, employers cannot threaten to call ICE because an undocumented worker tries to join a union. They also cannot ask for new immigration papers if an undocumented worker is caught talking with coworkers about working conditions. Whenever it is alleged that a worker has been discriminated against for engaging in unionizing activity, their immigration status is irrelevant to the question of the employer’s liability under the NLRA. Attorneys for the General Counsel of the NLRB would object to questions concerning the alleged immigration status of a worker who filed an unfair labor practice charge during the merits stage of an unfair labor practice proceeding (including the trial).

This is not to say that undocumented workers are always treated fairly, or that workers can always rely on the courts to protect us. One particularly devastating blow to undocumented workers was the case of Hoffman Plastic Compounds v. NLRB, which we discussed in a previous article[1]. The Supreme Court ruled that an undocumented worker, Jose Castro, was fired illegally, but that he was not entitled to backpay and ineligible for rehire. This case has created a climate where undocumented workers are more fearful of speaking up or organizing. It also sent a message to owners that they can retaliate against their employees without repercussions.

In the case of Mezonos Maven Bakery, a group of seven undocumented workers complained about disrespectful treatment from a supervisor. Although this concerted activity is protected under the NLRA, the owners illegally fired the workers. The owners were relying on the results of the Hoffman decision to protect them, but in this case the owners of Mezonos had never asked the workers for immigration papers – so the judge held that the concerns in the Hoffman case did not apply. The judge ordered that the workers in this case be rehired to their former or equivalent positions. They also ordered that the bakery post a notice in the shop informing workers of their legal right to form or join a union. This case shows that the Hoffman decision only applies if owners can prove that the workers are not authorized to work. Still, undocumented workers are often put in this kind of precarious position, at the mercy of the courts who may interpret the law differently each time.

Ultimately, the best weapon against retaliation by the bosses is not the law or the courts, but the force of the organized working class. The united action of workers is the best weapon available for lessening the risks for undocumented workers seeking to unionize. And once a legally-recognized union has been established, undocumented workers – like all other workers – will be far more secure than they would be as isolated individuals.

Being a member of a union means that you have legal experts on your side. Our union will have access to lawyers with a full understanding of labor and immigration law. This will ensure that we always act in the safest possible manner regarding the security of our undocumented coworkers as we struggle to conquer new ground against the bosses.

The struggle of undocumented workers is the struggle of all workers. Our union will fight for the end of cooperation with ICE, the overturn of the Immigration Reform and Control Act, and any other legislation that harms undocumented workers.


[1] https://restaurantworkerscouncil.org/2020/06/29/everyworkersstruggle/

Los trabajadores indocumentados, que componen una gran parte de los trabajadores de restaurante en NYC, enfrentan una explotación particularmente aguda de parte de sus empleadores, que frecuentemente usan su estatus migratorio como una arma. Esto podría decir pagarles menos que sus compañeros, or intimidarlos cuando buscan condiciones de trabajo mejoradas. Pero ser indocumentado no quiere decir que no tiene derechos legales. Aunque los patrones quieran que pensemos diferentemente, los trabajadores indocumentados son protegidos por la Ley Nacional de Relaciones de Trabajo de 1935, la Ley de Estándares Justos de Trabajo de 1938, y otras leyes federales y estatales. Tenemos que utilizar estos derechos y no dejar que la intimidación de nuestros explotadores nos previene de organizar hacia un futuro mejor para todos los trabajadores de restaurantes.

La intimidación de los patrones puede ser tan intensa que sirve como obstáculo a organización, que es exactamente lo que ellos quieren. El terror que ICE ha soltado contra los trabajadores inmigrantes, frecuentemente con la ayuda de los jefes, no puede ser subestimado. No sorprende que los trabajadores indocumentados puedan tener miedo de organizarse cuando enfrentan la amenaza constante de deportación. Por esto es absolutamente esencial que todos los trabajadores entiendan sus derechos y protecciones.

Sección 7 de la Ley Nacional de Relaciones de Trabajo (LNRT) dice:

“Los empleados tendrán el derecho a la auto-organización, a formar, juntarse a, or asistir a las organizaciones laborales, a negociar colectivamente a través de representantes de su propia elección, y a participar en otras actividades concertadas con el propósito de negociación colectiva u otra ayuda mutua o protección…”

Las cortes han consistentemente interpretada la categoría legal de “empleado” como incluyendo los trabajadores indocumentados – esas decisiones han puesto un precedente importante en nuestro favor.

Sección 8 de la LNRT enumera varias maneras en que los empleadores están prohibidos interferir con el ejercicio de los derechos establecidos en Sección 7, las más importantes siendo:

  • Sección 8(a)(1). Será una practica laboral injusta cuando un empleador interfiere con, contiene a, o coacciona a los empleados en el ejercicio de los derechos garantizados en la Sección 7.
  • Sección 8(a)(3). Será una practica laboral injusta cuando un empleador discrimine al rededor de contratación o ejercicio de empleo o cualquiera condición de empleo con el propósito de disuadir la membresía en una organización laboral.
  • Sección 8(a)(5). Será una práctica laboral injusta cuando un empleador deniega negociar colectivamente con el representante de sus empleados.

Cualquier trabajador, documentado o no, que cree que sus derechos de Sección 7 han sido violados puede presentar un cargo con la JNRT (NLRB en inglés) dentro de seis meses de la violación. El derecho de todos los empleados – incluso los indocumentados – a organizar o juntarse a un sindicato está protegido. Es ilegal que los jefes toman represalias contra ellos por eso. De acuerdo con la JNRT, los empleadores no pueden amenazar llamar a ICE porque un trabajador indocumentado intenta juntarse a un sindicato. También está prohibido pedir papeles si un trabajador indocumentado ha sido descubrido discutiendo condiciones de trabajo con sus compañeros de trabajo. Cuando se alega la discriminación contra un trabajador por participar en actividad sindical, su estatus migratorio es irrelevante a la cuestión de la responsabilidad del empleador bajo la LNRT. Abogados del Asesor General de la JNRT objetarían contra cuestiones del alegado estatus migratorio de un trabajador que presento un cargo de practica laboral injusta durante la etapa de méritos del procedimiento de practicas laborales injustas (incluso en el juicio). 

Esto no es decir que los trabajadores indocumentados siempre están tratados justamente, o que los trabajadores siempre podemos contar en las cortes para protegernos. Un golpe particularmente devastador contra los trabajadores indocumentados fue el caso de Hoffman Plastic Compounds v. NLRB, que discutimos en un artículo previo[1]. La Corte Suprema decidió que un trabajador indocumentado, Jose Castro, fue despedido ilegalmente, pero no tenía derecho a salarios atrasados y no era elegible para recontratamiento. Este caso ha creado un clima donde los trabajadores indocumentados tienen más miedo de levantar la voz o organizarse. También mandó un mensaje a los dueños que pueden retailer contra sus empleados sin sanciones.

En el caso de Mezonos Maven Bakery, un grupo de siete trabajadores indocumentados se quejaron de tratamiento irrespetuoso de un supervisor. Aunque esta actividad concertada está protegida bajo la LNRT, los dueños ilegalmente despidieron a los trabajadores. Los dueños esperaban que la decisión Hoffman les protegiera, pero en este caso los dueños de Mezonos numb habían pedido papeles de inmigración de los trabajadores – y el juez decidió que las condiciones en el caso Hoffman no aplicaban. El juez ordenó que los trabajadores se re-contraten a sus viejas posiciones o equivalentes, y que la pastelería cuelgue una noticia informando a los trabajadores de su derecho a establecer o juntarse a un sindicato. Este case muestra que la decisión Hoffman solo aplica si los dueños pueden mostrar que los trabajadores no eran autorizados a trabajar. Igualmente, los trabajadores indocumentados están frecuentemente en esta situación precaria, al merced de cortes que pueden interpretar la ley diferentemente cada vez.

En el análisis final, la mejor arma contra las represalias de los patrones no es la ley ni las cortes sino la fuerza de la clase obrera organizada. La acción unida de los trabajadores es la mejor arma disponible para bajar el riesgo para trabajadores indocumentados que quieren organizarse. Una vez que un sindicato legalmente reconocido sea establecido, los trabajadores indocumentados – igual que todos los trabajadores – serán mucho más seguros que están como individuos aislados.

Pertenecer a un sindicato quiere decir que tiene expertos legales a su lado. Nuestro sindicato tendrá acceso a abogados con un entendimiento competo de ley migratorio y laboral. Esto asegurará que siempre nos actuaremos en la manera más segura posible alrededor de la seguridad de nuestros compañeros indocumentados mientras que luchamos para conquistar nuevos terrenos contra los empleadores.

La lucha de los trabajadores indocumentados es la lucha de todos los trabajadores. Nuestro sindicato luchará para acabar con la cooperación con ICE, el rechazo de la ley de Reforma y Control de Inmigración, y contra cualquier estatuto de daña a los indocumentados entre nosotros.


[1] https://restaurantworkerscouncil.org/2020/06/29/everyworkersstruggle/

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