Why Join a Union? / ¿Por qué unirse a un sindicato?

Over the past year, we have seen a sharp increase in unionization struggles and interest by workers in unionizing. This represents the acceleration of a trend that has existed for several years. An MIT study published in 2018 found that 48% of workers at the time would vote to join a union, a far greater percentage than the 33% of workers who expressed an interest in unionizing in 1977, when union density was much higher.

Unions are essential for unifying workers in the struggle to defend our interests against the profit-hungry business owners. Our weakness as workers, and thus the need for unions, has been particularly apparent in moments of crisis, including the current pandemic. As profitability sharply fell for companies during COVID lockdowns, employers increased pressure on their workers in order to control labor costs. Only through the collective efforts of the working class can we build a stronger union movement that can reverse the losses we sustained during the pandemic and gain new ground.

Unions are the form that the collective economic struggle of workers must take in capitalist society. Outside of collective struggle, workers are mere individuals, without the force necessary to leverage a significant improvement in our living standards and labor conditions. When unions are strong, workers gain a higher share of the value they produce, and when unions are weak, workers struggle to make ends meet. The following graphic from the Economic Policy Institute starkly illustrates this relationship between social inequality and trade union membership:

En el último año, hemos visto un incremento agudo en luchas de sindicalización, y de interés entre los trabajadores en la sindicalización. Esto representa una aceleración de una tendencia que ha existido por varios años. Un estudio de MIT publicado en 2018 encontró que el 48% de los trabajadores votarían para juntarse a un sindicato, un porcentaje mucho más alto que el 33% de trabajadores que expresaron interés en unirse a un sindicato en 1977, cuando la densidad sindical era mucho más alta.

Los sindicatos son esenciales para unir a los trabajadores en la lucha para defender nuestros intereses contra los avaros empleadores. Nuestra debilidad como trabajadores, y como consecuencia, la necesidad de los sindicatos, han sido particularmente aparentes en momentos de crisis, incluso la pandemia actual. Mientras que la rentabilidad se desplomó durante las cuarentenas del COVID, los empleadores incrementaron la presión contra los trabajadores para controlar los gastos laborales. Solo a través de los esfuerzos colectivos de la clase obrera podemos construir un movimiento sindical más fuerte que pueda rechazar las pérdidas que sostenemos durante la pandemia y ganar nuevos terrenos.

Los sindicatos son la forma que toma la lucha económica de los trabajadores en una sociedad capitalista. Afuera de la lucha colectiva, los trabajadores son meros individuos, sin la fuerza para llevar a cabo mejoras significantes en nuestros estándares de vivencia y de trabajo. Cuando los trabajadores son fuertes, los trabajadores ganan una porción más grande del valor que producen, y cuando los sindicatos son débiles, los trabajadores luchan sólo para llegar al final de més. La gráfica siguiente del Instituto de Política Económica ilustra esta relación entre la desigualdad social y membresía sindical:

As we advance our project for a new independent and democratic trade union for all workers in the restaurant industry, it is important to remind ourselves what it is that trade unions concretely provide to workers through struggle.

Collective Bargaining

In the face of militant labor struggles, the National Labor Relations Act (NLRA) of 1935 established collective bargaining rights for workers. While the NLRA was originally passed as a kind of truce in the class struggle between labor and capital, collective bargaining is an essential right we must use to our advantage.

Collective bargaining allows legally-recognized unions to negotiate with capitalists in order to reach contractual agreements regulating working hours, wages, working conditions, benefits, safety protocols, grievance procedures, and other aspects of our life as workers. Collective bargaining power not only means that we do not have to fight battles alone, but that our victories must be recognized and followed by the bosses.

Higher Pay

One of the main benefits of a union to workers is high wages. A good union can ensure that we earn what we deserve, fixing a high wage and fighting for substantial increases on a regular basis.

While unions allow workers to force the owners to agree to a high wage, non-union workers do not have this force. According the US Bureau of Labor Statistics 2020 Report, the average union worker earned 19% more than the average non-unionized worker, while among certain categories of workers, the difference was much greater. For example, among Latino workers, the wage gap between unionized and nonunionized workers was 33%. This wage advantage is known as the “union wage premium.”

During the pandemic, when non-unionized restaurant workers were laid off by the tens of thousands, unionized workers won pay increases. For example, workers at Campbell’s Soup, organized with United Food and Commercial Workers (UFCW), won $2/hour premium pay, while workers at Danone North America – organized in the same union – won a 15% pay increase.

The contrast with our own, non-unionized industry could not be more apparent.

Pensions and Health Care Benefits

In fact, the wage gap between non-unionized and unionized workers is even greater than statistics suggest, because those of us who are not in unions spend a sizeable portion of our wages on healthcare and retirement.

Only a small minority of non-unionized workers are covered by a pension, which means that most workers will be forced to work later in life, delaying retirement – particularly given the low savings rate. As for healthcare, the vast majority of restaurant workers who kept their jobs during the pandemic had to face the prospect of contracting a potentially-fatal disease without adequate health insurance.

The facts speak for themselves. According to an EPI Report:

“The most sweeping advantage for unionized workers is in fringe benefits. Unionized workers are more likely than their nonunionized counterparts to receive paid leave, are approximately 18% to 28% more likely to have employer-provided health insurance, and are 23% to 54% more likely to be in employer-provided pension plans.

“Unionized workers receive more generous health benefits than nonunionized workers. They also pay 18% lower health care deductibles and a smaller share of the costs for family coverage. In retirement, unionized workers are 24% more likely to be covered by health insurance paid for by their employer.

“Unionized workers receive better pension plans. Not only are they more likely to have a guaranteed benefit in retirement, their employers contribute 28% more toward pensions.”

A good union will be able to secure good pensions and healthcare benefits on top of higher wages.

Health and Safety at Work

For restaurant owners, the restaurant is ultimately a means by which they can exploit the workers whose labor is the source of their profit. The question of how workers are to be protected with regard to safety and health barely enters into their calculations. During downturns in business, including the economic crisis that accompanied the pandemic, even the best-intentioned owner was forced to do everything possible to maximize profit, including packing in customers as closely as possible.

In the face of such conditions, unions have the capacity to force employers to develop labor protection regarding health and safety, ensuring that all workers are protected and given the right equipment and resources to avoid possible disease and injury. This has been of the utmost importance during the period of COVID-19.

For example, the Communications Workers of America (CWA) secured additional paid sick and family leave for unionized Verizon workers during the pandemic. The agreement included 26 weeks of paid sick leave for individuals diagnosed with COVID-19 and eight weeks of paid leave for those caring for an individual medically diagnosed with COVID-19.

Another example: the United Auto Workers (UAW) persuaded General Motors, Ford, and Fiat Chrysler to shut down operations for two weeks to slow the spread of the virus, and they negotiated with the companies to provide all workers with protective gear, including masks.

From the perspective of the union, one of the most important tasks we face as workers is the continuous improvement of working conditions and the protection of the workers’ safety and health.

Job Security

Every restaurant worker knows how precarious their position is in the restaurant. In the restaurant industry, workers are fired on a continuous basis. The result is a climate of fear, in which workers dare not fight for their own interests. If, for example, a friend of the owner sexually harasses a worker, the worker may calculate that the best course of action is to remain quiet and try to avoid that customer as best they can.

Against the weapon of the chopping block, unions reinforce job security by ensuring the union worker is not disciplined or fired without a valid and concrete reason. Before an employer disciplines or fires a union worker, the owner must demonstrate merit according to a grievance procedure in which workers play a decisive role.

Moreover, a militant union that refuses “no strike clauses” and “management-prerogative clauses” – the first which prevents workers from striking during the life of a contract, the second which prevents workers from having a say in layoffs or shop closures – can make use of the collective power of workers to strike or picket in order to reinforce job security.

The Fight for Equality

Unions are able support oppressed people in their struggles for economic equality as well as against the vulgarities of racism and sexism. By winning the confidence of broad sections of the working population, unions are able to organize a genuine, combative unity that will fight in the interests of all workers. This includes:

—winning equal pay for underpaid sections of the workforce (female, Black, and Latino workers), according to the principle of “equal wages for equal work”;

—winning severance pay for undocumented workers, in order to compensate for their ineligibility for unemployment insurance (which has been devastating in the pandemic);

—fighting for concrete measures to combat all forms of workplace discrimination, from sexual harassment to racist abuse by customers, the owners, management, and coworkers.

Politically, unions must direct the path forward to enacting the most comprehensive progressive transformations needed in our society, including equality for Black Americans and basic rights for undocumented workers: overturning IRCA (which forces owners to validate citizenship), the Hoffman decision (which makes illegally fired undocumented workers ineligible for backpay and restitution of their jobs), and winning the right of undocumented workers to receive unemployment insurance coverage.

Labor unions create the conditions for a large-scale concentration of power in the hands of workers so we can struggle to win a better life for all of us.

The importance of unions goes beyond workplace issues. As the labor movement revives and increasing numbers of workers are organized in militant unions, workers will have established a firm foundation from which we can fight to reorganize society as a whole in the long-term interests of its great majority, the masses of Americans who work for a wage.

Mientras avanzamos nuestro proyecto para un sindicato independiente y democrático para todos los trabajadores en la industria de restaurantes, es importante recordar lo que los sindicatos concretamente proveen a través de la lucha.

Negociación Colectiva

Como respuesta a luchas laborales combativas, la Ley Nacional de Relaciones de Trabajo (LNRT) de 1935 estabilizó derechos de negociación colectiva para trabajadores. Mientras que la LNRT fue aprobada originalmente como un tipo de tregua en la lucha de clases entre los trabajadores y el capital, la negociación colectiva es un derecho esencial que tenemos que usar a nuestra ventaja.

La negociación colectiva permite que los sindicatos legalmente reconocidos negocien con los capitalistas para llegar a acuerdos contractuales que regulan las horas de trabajo, salarios, condiciones de trabajo, beneficios, protocolos de seguridad, procesos de agravios, y otros aspectos de nuestras vidas como trabajadores. La negociación colectiva no solamente quiere decir que no tenemos que luchar solos, sino también que nuestras victorias tienen que ser reconocidas y seguidas por los patrones.

Salarios Más Altos

Uno de los mayores beneficios de la sindicalización a los trabajadores son los salarios más altos. Un buen sindicato puede asegurar que ganamos lo que nos merecemos, fijando un salario alto y luchando por incrementos sustanciales regularmente.

Mientras que los sindicatos fuerzan a los dueños a aceptar un salario alto, los trabajadores no sindicalizados no tienen esa fuerza. De acuerdo a un reporte del Despacho de Estadísticas Laborales de 2020, el trabajador sindicalizado por promedio ganó 19% más que el trabajador no sindicalizado, mientras que en algunas categorías de trabajadores, la diferencia fue más grande. Por ejemplo, entre los trabajadores Latinos, la brecha entre los sindicalizados y los no-sindicalizados fue el 33%. Esta ventaja se llama el “recargo de salarios sindicales.”

Durante la pandemia, cuando los trabajadores de restaurantes no-sindicalizados fueron despedidos en sus decenas de miles, los trabajadores sindicalizados ganaron incrementos de salarios. Por ejemplo, los trabajadores en Campbell’s Soup, organizados con los United Food and Commercial Workers (UFCW), ganaron un recargo de $2/ hora en pago, mientras que los trabajadores de Danone Norteamérica – organizados con el mismo sindicato – ganaron un incremento salarial del 15%.

El contraste con nuestra industria sin sindicalización no podría ser más aparente.

Pensiones y Beneficios de Cuidado de Salud

De hecho, la brecha de salario entre los sindicalizados y los no-sindicalizados es más grande que sugieren las estadísticas, porque los que no estamos sindicalizados gastan una porción considerable de nuestros salarios en cuidado de salud y en ahorros de jubilación.

Solo una pequeña minoría de los trabajadores no-sindicalizados están cubiertos por una pensión, que quiere decir que la mayoría de los trabajadores tendrán que trabajar con mayor edad, esperando para retirarse – particularmente dado la tasa baja de ahorros. Sobre el asunto de cuidado de salud, la gran mayoría de los trabajadores de restaurantes que siguieron trabajando durante la pandemia han tenido que enfrentar la posibilidad de caer enfermo con un virus potencialmente mortal sin seguro médico adecuado.

Los hechos hablan por sí mismos. De acuerdo con en reportaje IPE:

“La ventaja más clara para los trabajadores sindicalizados es en los beneficios adicionales. Los trabajadores sindicalizados tienen más probabilidad que sus contrapartes no-sindicalizados de recibir licencia pagada, son aproximadamente 18% al 28% más probables de tener seguro médico ofrecido por el empleador, y son 23% al 54% más probables de estar en planes de pensión ofrecidos por el empleador.

“Los trabajadores sindicalizados reciben beneficios de salud más generosos que los no-sindicalizados. También pagan el 18% menos en deducibles de cuidado de salud y una porción más pequeña en los costes de cobertura familiar. En retiro, los trabajadores son 24% más probables de ser cubiertos por seguro médico pagado por su empleador.

“Los trabajadores sindicalizados reciben planes de pensión mejores. No solo son más probables de tener beneficios garantizados en jubilación, sus empleados contribuyen 28% más hacia su pensión.”

Un buen sindicato podrá asegurar pensiones y beneficios de cuidado de salud por encima de los salarios aumentados.

Salud y Seguridad en el Trabajo

Para los dueños de restaurantes, el restaurante es al final el medio con que pueden explotar a los trabajadores, la obra de cuál es la fuente de sus ganancias. La cuestión de la manera en que se protege a los trabajadores alrededor de la salud y seguridad a penas no entra en sus calculaciones. Durante las caídas de negocio, incluso la crisis económica que siguió a la pandemia, hasta el dueño con buenas intenciones tuvo que hacer todo lo posible para maximizar ganancias, incluso llenar al restaurante de clientes lo más posible.

Enfrentadas con estas condiciones, los sindicatos tienen la capacidad de forzar a los empleadores a desarrollar la protección laboral alrededor de salud y seguridad, asegurando que todos los trabajadores están protegidos y dados el equipaje y los recursos adecuados para evitar a la enfermedad y las lesiones. Esto ha sido de más alta importancia durante el periodo de COVID-19.

Por ejemplo, los Communications Workers of America (CWA) aseguraron licencia pagada familiar y de salud para trabajadores sindicalizados de Verizon durante la pandemia. El acuerdo incluyó 26 semanas de licencia médica pagada para individuos que dieron positivos por COVID-19 y 8 semanas de licencia pagada para cuidar de familiares diagnosticados con COVID-19.

Otro ejemplo: los United Auto Workers (UAW) convenció a General Motors, Ford, y Fiat Chrysler a cerrar sus operaciones por dos semanas para decelerar al virus, y negociaron con las compañías para proveer equipo de protección, incluso mascarillas a todos los trabajadores.

Desde la perspectiva del sindicato, una de las tareas más importantes que encontramos como trabajadores es la mejora continua de nuestras condiciones de trabajo y la protección de la seguridad y la salud de los trabajadores.

Seguridad de Empleo

Cualquier trabajador de restaurante sabe la precariedad de su posición en el restaurante. En la industria de restaurantes, los trabajadores son despedidos continuamente. El resultado es un clima de temor, en que los trabajadores no se atreven a luchar por sus propios intereses. Si por ejemplo, un amigo del dueño acosa a un trabajador, puede calcular que la mejor opción es quedarse callado e intentar a evitar a ese cliente lo mejor posible.

Contra el arma del patíbulo, los sindicatos refuerzan la seguridad de empleo, asegurándose que ningún trabajador esté disciplinado o despedido sin razón válida y concreta. Antes que un empleador discipline a un trabajador sindicalizado, el dueño tiene que mostrar mérito de acuerdo con un proceso de agravios en que los trabajadores juegan el papel decisivo.

Además, un sindicato militante que rechaza a “cláusulas anti-huelga” y “cláusulas de prerrogativas de gerentes” – lo primero que previene que los trabajadores salgan en huelga durante el periodo de contrato, el segundo que previene que los trabajadores tengan voz en despidos o cierres de locales – pueden usar la fuerza colectiva de los trabajadores para montar una huelga o un piquete para proteger la seguridad de empleo.

La Lucha Para la Igualdad

Los sindicatos son capaces de apoyar a la gente oprimida en sus luchas por la igualdad económica también en su lucha contra las vulgaridades del racismo y sexismo. A través de ganar la confidencia de secciones amplias del pueblo trabajador, los sindicatos pueden organizar una unidad genuina y combativa que luchará por los intereses de los trabajadores. Esto incluye:

—Ganar pago igual para las secciones mal pagadas de la fuerza obrera (las mujeres trabajadores, y los trabajadores Negros y Latinos), de acuerdo con el principio de “un salario igual por trabajo igual”;

—Ganar indemnizaciones por despido para los trabajadores indocumentados, para compensar por su inelegibilidad de recibir seguro de desempleo (que ha sido devastador durante la pandemia);

—Luchar por medidas concretas para combatir todas formas de discriminación en el trabajo, del acoso sexual al abuso racista por los clientes, los dueños, gerentes, y compañeros de trabajo.

Políticamente, los sindicatos deben dirigir el camino adelante en hacer cumplir las transformaciones necesarias más progresivas en nuestra sociedad, incluso la verdadera igualdad para los Americanos Negros, y derechos básicos para los trabajadores indocumentados: anular la LRCI (que forza a los empleadores a validar la cuidanía o residencia legal), le decisión Hoffman (que hace que los trabajadores indocumentados ilegalmente despedidos son inteligibles por salarios atrasados y la restauración de su trabajo), y ganar el derecho a los indocumentados a recibir cobertura de seguro de desempleo.

Los sindicatos crean las condiciones para la concentración de poder a gran escala en las manos de los trabajadores para que podamos luchar para ganar una vida mejor para todos.

La importancia de los sindicatos va más allá de los asuntos de los sitios de trabajo. Mientras crezca el movimiento laboral y cada vez más trabajadores estén organizados en sindicatos militantes, los trabajadores habrán
establecido una base formidable desde cual podremos luchar para reorganizar a la sociedad en los intereses de la gran mayoría, las masas de Americanos que trabajan por un salario.

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