On the So-Called “Labor Shortage” / Sobre la supuesta “escasez de mano de obra”

¡Hola padres! ¿Tienen un hijo de 14 o 15 años? ¿Necesitan trabajo? ¡Les contrataremos! ¡Piden una aplicación!

Anecdotes about a supposed labor shortage in the restaurant industry have been absolutely inescapable in the past few weeks, with owners taking to making homemade signs, airing their grievances on social media, and going to the business press in order to vent their frustrations and to plead for sympathy. They cry “nobody wants to work anymore” because of unemployment benefits and demand their immediate termination, aiming to drive workers back to work with the threat of starvation without having to raise wages. 

Here are the indignant words of one such proprietor, Aaron McGovern, owner of BRINE restaurant in Washington D.C.:

What’s frustrating to me is [unemployment benefits are] not supposed to be a forever thing…[they’re] supposed to be a crutch to get you out of the cast and back onto your feet. I’m seeing a crutch that becomes a sofa… I know people who have double vaccinations who aren’t coming back to work and that’s disrespectful to the industry. If youre just milking the system there’s something wrong with that.”[1]

This spiteful tirade comes after failing to entice workers to his restaurant, and being forced to actually work a shift waiting tables. So much for the celebrated work ethic of the small businessman! Wipe off your tears and get back to work Aaron! You wouldn’t want the crutch of other people’s labor to become a sofa now, would you? 

The petty restaurant capitalist Aaron McGovern shows both the vindictiveness of a petty tyrant on the one hand and the petulance of a spoiled brat on the other. Setting aside the hypocrisy of accusations of “milking the system” from restaurant owners who have collectively received millions of dollars in the form of programs like PPP loans, tax breaks, and government grants, and the sheer absurdity of calling workers “disrespectful” of an industry that systematically abused us before throwing most of us out on the street at the beginning of the pandemic, this infantile lamentation from McGovern brings out two points: (1) the evidence for this supposed shortage appears to be a collection of speculation and anecdotes from the mouths of the little Napoleons of restaurant capital; and (2) some in the press will accept and amplify these words as if they had been divinely inscribed on golden tablets.

A few basic points should be made before discussing the details of the supposed shortage, its causes, and its implications for conscious restaurant workers. 

First, despite how unemployment insurance and stimulus money are central to the fable told by restaurant owners, millions of workers in our sector have been unable to collect either. This is the case for every single undocumented worker in our sector and in the economy as a whole, many of whom have had to continue working for worse pay under dangerous conditions throughout the pandemic, or whom have had to rely on personal debt and private charity to survive. However this is also the case for the considerable number of documented restaurant workers who did not actually make enough money while working to qualify for unemployment benefits. 

Second, a worker who refuses a job offer can immediately have their unemployment insurance payments cut off. This is something which employers should be aware of given that they have the ability to report workers who have refused “suitable” job offers directly to the Department of Labor. The fact that business owners appear to “forget” they have this ability when they speak to reporters is a testament to their desire to mislead the public as well as a testament to the credulity of parts of the press.

Third, it is clear that workers are not being asked to return to jobs that are the same as before they were laid off. Workers are tasked with more work in general, whether it be setting up extensive patios, managing takeout and delivery orders, or enforcing mask and social distancing guidelines in addition to their general typical duties. For many, pay has decreased along with sharp declines in average tips, while working hours have increased in many places along with the overall intensification of work. Many who are working are actively doing the work of two or more people, expending two working days within the space of a single shift for the same meager pay.

In the absence of a union, conditions in the sector as a whole have deteriorated in the interests of bosses and have further immiserated workers. 

Additionally, we must do away with the fiction that unemployment insurance is a “handout” in the interests of workers, and recognize the important function it serves for the capitalist class in times of crisis, which are always expressed in part as an accumulation of unsold commodities. Unemployment insurance guarantees that unemployed workers have at least some income which can be used to realize the value of unsold consumer goods, as capital requires a market for its products even when it has thrown millions of workers out on the streets.

Having pointed out a handful of facts that are utterly absent in popular discussion, we must ask, is there in fact a labor shortage? 

The answer from every serious economist, including those that wholeheartedly represent the interests of monopoly capital, is a resounding no. Though many job postings temporarily remain unfilled, it should be pointed out that the restaurant sector added a historic 280,000 jobs in March, the 6th highest percentage increase in employment in the least 50 years, despite the ongoing pandemic, and despite the fact that average yearly earnings for workers in the sector remain a miserable $19,651.[2] Despite anecdotes about shortages of workers, an overall increase in wages, which is universally recognized as the key indication of a labor shortage, is not actually present. According to Federal Reserve Chairman Jerome Powell; “We dont see wages moving up yet. And presumably we would see that in a really tight labor market.” Last April, even though hiring slowed overall, the hospitality industry actually hired more workers than it did in March, showing that hiring is in fact accelerating. 

How do we make sense of all of these open job postings? Several factors are very clearly at play here. 

First, we must take into account the ongoing COVID-19 pandemic. Though many states are racing towards full reopening as quickly as possible, the overall percentage of fully vaccinated adults remains rather low. Though New York is now allowing restaurants to operate at 100% capacity, its vaccination rate is only about 44%. We must also not forget that the mortality rate among restaurant workers throughout the pandemic has been the highest of workers in any industry. Millions of restaurant workers, many of whom will have existing vulnerabilities to COVID, remain unvaccinated or otherwise unprotected from the virus and unable to return to work. The health risks are exacerbated by the fact that while many workers are unemployed they were able to qualify for cost-free or affordable healthcare through ACA marketplaces and have been able to access health care that they would not afford with meager wages.[3]

Another factor is the vast number of restaurant workers that have left the industry to pursue employment in other sectors. A recent survey[4] showed that more than half of restaurant workers were considering leaving the industry, the majority of which cited low wages as the primary concern. Other concerns include a distrust of management in regard to safety precautions, the overall danger and intensity of work in the sector, inconsistency of work, and rampant harassment. The workers that restaurant owners are clamoring for have been driven out of the sector by the conditions that those restaurant owners themselves have created.

However the most decisive factor in this so-called “labor shortage” is the fact that many workers have been pushed out of the labor market in general. In fact, the relatively low job increases in April were determined not by a slowing of inflow into employment, but an accelerated outflow out of employment and the labor force in general. In the context of many schools not yet being fully reopened, and child and elder care continually being disrupted, the vast majority of people leaving the workforce have been women, whereas in April, almost all job gains were accounted for by men. This indicates that the crisis has driven women out of the workforce and into the home where many have to perform the roles of unpaid caregivers. 

There is also evidence that suggests that enhanced unemployment benefits have an extremely minimal impact on hiring in general. According to at least one paper, even during the period in which the CARES act offered an additional $600 in unemployment benefits, employers did not encounter any unusual difficulties filling vacant jobs[5]. If the $600/week benefit had no effect on labor supply, it is inconceivable that a weekly benefit of $300/week would have such an effect.

All of this evidence leads to an obvious question: why dont employers simply offer higher pay and better benefits? Many large chains, representing monopoly capital, have made overtures to that effect, including Chipotle, McDonalds, and others. Larger “independent” restaurant groups have also been able to offer slight pay increases as well. This has the effect of slightly raising the wage-floor where such jobs are available, allowing these large businesses a competitive advantage, thanks to their higher rates of profit (= profit relative to capital invested). This slight increase in the effective wage-floor in a sector, which is not in this case due to the conscious subjective activity of workers but reflects an objective economic process in which the working class plays no active part, allows big capital to squeeze, absorb, or otherwise destroy smaller capitals. The concentration and centralization of capitals is an invariant law under capitalism.[6]

Hence the mournful sermons of the petty owners of small or marginal restaurants or other businesses. Constantly threatened by monopoly – but particularly vulnerable during moments of crisis – they are jealous of (and ultimately servile to) those above them and relentlessly contemptuous and tyrannical to those below them. This is the class that has convinced 18 states to end supplemental unemployment benefits, eager to devour a mass of desperate workers for a chance to stay afloat. Their ambition is to compete with big capital by feeding, like the parasites they are, on workers receiving what are in essence starvation wages. Large sections of politicians and the press are ready to indulge them. 

Against both small and large owners, and those that would identify their interests with ours, conscious restaurant workers must emphasize the independence of the working class, which will be expressed in our union. We must encourage our comrades not to dissolve our class independence in the tears of the owners who preside over our poverty and degradation, but instead fight to secure our future, as workers, against the will of our capitalist adversaries, big and small. 

[1]  https://washingtoncitypaper.com/article/514156/d-c-restaurants-are-having-a-staffing-crisis/

[2] Figure for ‘leisure and hospitality’ sector, extrapolated from average weekly earnings. https://policydialogue.org/opinions/worker-shortages/

[3] https://www.restaurantmanifesto.com/restaurant-labor-shortage/

[4] https://www.theguardian.com/environment/2021/may/09/the-us-restaurant-industry-is-lacking-in-wages-not-workers

[5] http://www.marinescu.eu/publication/marinescu-job-2020/

[6] The concentration of capital refers to a relative increase in the size of individual capitals, and the centralization of capital refers to a relative decrease in the number of individual capitals.

Anécdotas sobre una supuesta escasez de mano de obra en la industria de restaurantes han sido absolutamente inescapables estas últimas semanas, con patrones de restaurantes colgando carteles hechas a mano, aireando sus agravios en redes sociales, y dirigiéndose a la prensa de negocios para compartir sus frustraciones y para implorar la simpatía del público. Reclaman que “nadie quiere trabajar” por culpa de los beneficios del desempleo y demandan su terminación inmediata, intentando compeler que los trabajadores vuelvan a sus empresas, sin tener que subir los sueldos, con la amenaza de morirse de hambre.

Aquí hay las palabras indignantes de uno de estos propietarios, Aaron McGovern, dueño del restaurante BRINE en Washington D.C.:

“Lo que me frustra es que [los beneficios de empleo] no deben ser algo para siempre… supuestamente deben ser una muleta para sacarle de la escayola y ponerle de pie de nuevo. Estoy viendo que esa muleta se convierta en un sofá… Conozco gente doble vacunada que no vuelven al trabajo y eso es irrespetuoso a la industria. Si solo estás ordeñando al sistema, hay algo muy incorrecto en eso.”[1]

Este diatriba rencorosa viene después de que fracasó en encontrar trabajadores nuevos y fue forzado a trabajar un turno él mismo como mesero. ¡Qué gran ejemplo de la celebrada ética de trabajo del pequeño propietario! ¡Séquese las lágrimas y vuélvete a trabajar Aaron! ¿No quiere que la muleta de los labores de otros se conviertan en sofá, cierto?

El mezquino capitalista de restaurantes Aaron McGovern muestra por un lado el revanchismo del pequeño tirano y por el otro la petulancia de un mocoso malcriado. Dejando por un lado la hipocresía de las acusaciones de “ordeñar el sistema” de parte de dueños de restaurante que colectivamente han recibido millones de dólares en forma de programas como préstamos PPP, exenciones fiscales, y subvenciones oficiales, y absurdidad de llamar los trabajadores “irrespetuosos” de una industria que sistemáticamente abusó de nosotros antes de dejar la mayoría tirados a la calle cuando llegó la pandemia, esta lamentación infantil de McGovern subraya dos puntos: (1) La evidencia de esta supuesta escasez de mano de obra parece ser una colección de especulaciones y anécdotas de las bocas de los pequeños Napoleones del capital de restaurante; y (2) algunos en la prensa aceptan estas palabras y las amplifican como si fueran inscritas en tabletas de oro que vinieron del Cielo. 

Deberíamos discutir algunos puntos básicos antes de hablar de la supuesta escasez, sus causas, y sus implicaciones para nosotros como trabajadores conscientes de restaurantes. 

Primero, aunque el seguro de desempleo y los cheques de estímulo son centrales en la fábula contada por los dueños de restaurante, millones de trabajadores en nuestro sector no han podido recibirlos. Esto aplica a cada trabajador indocumentado en nuestro sector y en la economía como totalidad. Muchos de ellos han tenido que seguir trabajando, recibiendo sueldos recortados bajo condiciones peligrosas durante la pandemia entera, o han tenido que sobrevivir a través la deuda personal y la caridad privada. Por lo tanto, también aplica a un número considerable de trabajadores documentados que ni siquiera ganaban suficiente dinero cuando trabajaban para calificar para los beneficios de desempleo.  

Segundo, un trabajador que rechaza una oferta de trabajo puede inmediatamente perder sus beneficios de desempleo. Esto es algo que los empleadores deben conocer dado que tienen la habilidad de reportar a los trabajadores que han rechazado una oferta de trabajo “adecuado” directamente al Departamento de Trabajo. El hecho de que los propietarios de negocios se “olvidan” de esto en el momento que hablan a la prensa testifica a su intención de engañar al público tanto como testifica a la credulidad de partes de la prensa. 

Tercero, es clarísimo que los trabajadores no están volviendo a los mismos trabajos que tenían antes que fueron despedidos. Los trabajadores tienen más responsabilidades encima de sus tareas normales en general, como montar patios extensivos, tratar con órdenes de takeout y delivery, o hacer cumplir protocolos de distancia social y de mascarillas. Para muchos de nosotros, los sueldos han bajado y las propinas por promedio se han desplomado, mientras que en muchos sitios las horas de trabajo se han incrementado junto con la intensificación del trabajo en general. Muchos actualmente están haciendo el trabajo de dos personas o más, gastando dos días laborales en el espacio de una jornada de trabajo por el mismo pésimo salario de antes. 

En la ausencia de un sindicato, las condiciones en el sector se han deteriorado en los intereses de los patrones y han servido para intensificar la miseria de los trabajadores. 

Adicionalmente tenemos que acabar con la ficción de que el seguro de desempleo es una mera “repartición” en los intereses de los trabajadores y tenemos que reconocer la función importante que sirve para la clase capitalista en tiempos de crisis, que siempre se expresan en parte como una acumulación de mercancías sin vender. El seguro de desempleo garantiza que los trabajadores desempleados tienen por lo menos algunos ingresos que pueden utilizar para realizar el valor de mercancías de consumo sin vender. Esto es necesario del perspectivo de los empresarios porque el capital necesita un mercado para sus productos aunque haya tirado a millones de trabajadores a la calle. 

Ahora que hemos subrayado unos hechos que son totalmente ausentes en la discusión popular, tenemos que preguntar: ¿Hay en realidad una escasez de mano de obra? 

La respuesta de cada economista serio, incluso los que abiertamente representan los intereses del capital de monopolio, es un retumbante no. Aunque muchos puestos de trabajo temporalmente siguen vacíos, se debe notar que el sector de restaurantes ha añado unos históricos 280.000 trabajos en marzo – el incremento de empleo de sexto lugar en los últimos 50 años– a pesar de la pandemia, y a pesar de que los ingresos anuales en el sector siguen siendo por promedio unos pésimos $19,651[2]. Aunque hay anécdotas sobre falta de trabajadores, un incremento general de salarios, que se reconoce universalmente como el indicador clave de una escasez de mano de obra, no está actualmente presente. De acuerdo al Presidente de La Reserva Federal Jerome Powell; “Aún no vemos que los salarios se están moviendo hacia arriba. Que supuestamente veríamos si estaríamos en un mercado laboral muy estrecho.” El abril pasado, aunque la contratación se frenó en general, la industria de hospitalidad contrató a mas trabajadores que en mayo, indicando que la contratación se está acelerando realmente. 

¿Cómo explicamos todos estos anuncios de trabajos vacíos? Se observan varios factores. 

Primero, tenemos que tomar en cuenta la pandemia de COVID-19. Aunque muchos estados van hacia la reapertura completa con toda velocidad, el porcentaje de adultos completamente vacunados sigue siendo relativamente bajo. Aunque Nueva York está permitiendo la reapertura de comedores interiores al 100% de capacidad, su tasa de inoculación es solamente el 44%. Tampoco deberíamos olvidarnos que la tasa de mortalidad para los trabajadores de restaurante durante la pandemia ha sido la tasa más alta de todos los sectores de la economía. Millones de trabajadores de restaurante, muchos de los cuales tienen vulnerabilidades existentes al COVID, siguen sin inoculación o por otras razones están sin protección al virus y como consecuencia no pueden volver al trabajo. Los riesgos de salud están complicados por el hecho de que cuando muchos trabajadores estaban desempleados eran elegibles por seguro de salud gratuito o asequible a través de los mercados ACA y han tenido acceso a servicios de salud que no podrían pagar con un salario magro.[3] 

Otro factor es la cantidad inmensa de trabajadores de restaurante que han huido del sector para buscar empleo en otros sectores. Una encuesta reciente[4] demostró que más de la mitad de trabajadores de restaurantes estaban considerando salir del sector, la mayoría de los cuales apuntaron a los salarios bajos como su preocupación primaria. Otros agravios incluyeron falta de confianza en los dirigentes alrededor de precauciones de seguridad, la intensidad y el peligro de trabajo en el sector en general, la inconsistencia de trabajo, y el acoso rampante. Los trabajadores por quienes reclaman los dueños de restaurantes han sido expulsados del sector por las condiciones que los dueños de restaurantes ellos mismos han creado. 

Sin embargo, el factor mas decisivo en esta así-llamada “escasez de mano de obra” es el hecho de que muchos trabajadores han sido expulsados del mercado laboral. De hecho, los incrementos de empleo relativamente bajos en Abril fueron determinados no por entradas disminuidas al empleo, sino por una aceleración de egresos del empleo y de la fuerza laboral en general. En el contexto de muchas escuelas que no han reabierto completamente, y la disrupción continua al cuidado de niños y ancianos, la gran mayoría de los que han sido expulsados del mercado laboral han sido mujeres, mientras que en abril, los hombres representaron casi todos los incrementos de empleo. Esto indica que la crisis ha causado un egreso de las mujeres trabajadoras del mercado laboral y les ha impulsado hacia casa para cumplir el papel de cuidadoras no-remuneradas. 

También hay evidencia que sugiere que los suplementos a los beneficios de desempleo tienen un impacto mínimo en la contratación en general. De acuerdo con por lo menos una publicación[5], hasta durante el periodo en que la Ley CARES ofreció unos $600 adicionales en beneficios de desempleo, los empleadores no enfrentaron dificultades inusuales en llenar puestos de trabajo. Si el beneficio de $600 semanales no tuvo efecto en la oferta laboral, no se puede imaginar que un beneficio de $300 por semana tendría ese efecto. 

Toda esta evidencia nos dirige a una cuestión obvia: ¿Por qué no ofrecen salarios más altos con mejores beneficios a los trabajadores? Muchas cadenas grandes, representando el capital de monopolio, han señalado su intención de incrementar salarios, incluso Chipotle, McDonalds, y otros. Los grupos más grandes de restaurantes “independientes” también han podido ofrecer pequeños incrementos salariales. Esto ha tenido el efecto de ligeramente subir el piso salarial donde estos trabajos están disponibles, dando a estos negocios grandes una ventaja en competición gracias a sus tasas de ganancias aumentadas (=ganancias relativas a inversiones de capital). Este ligero incremento en el piso salarial efectivo de un sector – que en este caso no es por la actividad subjetiva de los trabajadores sino que refleja un proceso económico objetivo en la cual los trabajadores no juegan un papel activo – deja que el gran capital estruja, absorba, o de otra manera destruya a los capitales más pequeños. La concentración y centralización del capital es una ley invariable del capitalismo.[6] 

Por esta razón oímos los sermones lastimeros de los mezquinos dueños de restaurantes y de otros negocios pequeños o marginales. Constantemente amenazados por el monopolio – pero particularmente vulnerables en momentos de crisis – son celosos de (y en el análisis final, serviles a) los que están mas arriba y infatigablemente despectivos y tiránicos a los que están mas abajo que ellos. Esta es la clase que ha convencido a 18 estados a acabar los beneficios suplementales de desempleo, salivando por la oportunidad de devorar una masa de trabajadores desesperados para tener una oportunidad de mantenerse a flote. Su ambición es competir con el gran capital, alimentándose como los parásitas que son de la sangre de trabajadores recibiendo salarios de miseria. Grandes secciones de políticos y de la prensa están dispuestos a satisfacerlos. 

En contra de los dueños pequeños o grandes, y contra los que identificarían nuestros intereses con los suyos, los conscientes trabajadores tenemos que propagar la independencia de la clase obrera, que se expresará en nuestro sindicato. Tenemos que animar a nuestros camaradas a no dejar que nuestra independencia de clase sea disuelta en la lagrimas de los dueños que nos mantienen en pobreza y degradación. En lugar, tenemos que impulsarlos a luchar para asegurar nuestros futuros como trabajadores, contra la voluntad de nuestros adversarios capitalistas, grandes o pequeños. 

[1] https://washingtoncitypaper.com/article/514156/d-c-restaurants-are-having-a-staffing-crisis/

[2] Figura para el sector de ‘ocio y hostelería,’ extrapolado de ganancias semanales por promedio. https://policydialogue.org/opinions/worker-shortages/

[3] https://www.restaurantmanifesto.com/restaurant-labor-shortage/

[4] https://www.theguardian.com/environment/2021/may/09/the-us-restaurant-industry-is-lacking-in-wages-not-workers

[5] http://www.marinescu.eu/publication/marinescu-job-2020/

[6] La concentración del capital se refiere a un incremento relativo en el tamaño de capitales individuales, y la centralización se refiere a la disminución del número de capitales individuales.


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