A Strike in Alabama / Una huelga en Alabama

(United Mine Workers of America)

In Alabama, the failures of the bureaucratic trade unions are on full display. In April, the Retail, Wholesale, and Department Store Union (RWDSU) proved its inability to develop the elementary class solidarity needed to organize the mass of Amazon warehouse workers in Bessemer. That same month, in the same state, another struggle was launched by a union whose leadership seems determined to extinguish the spontaneous fighting spirit of its workers in order to appease the capitalists and perpetuate weakness and defeat.

On April 1, over 1,100 workers represented by the United Mine Workers of America (UMWA) went on strike at Warrior Met Coal over a refusal by the mine operator to negotiate in good faith. In 2016, the former operator, Walter Energy, had filed for bankruptcy, and the workers were forced into a contract that lowered pay by an average of $6/hour, increased health insurance costs, and eliminated holidays and time off. With a return to profitability in the final quarter of 2020, Warrior Met Coal was unable to impose another bankruptcy contract on the workers.

Three episodes tell the tale of the strike so far: the refusal of union leadership to guide the combative mine workers to victory.

1—On April 5, the UMWA leadership came to a tentative agreement with the mine owners that would raise hourly wages by an average of .30¢ per year over a five-year period. The workers voted to reject the agreement, 1,006 votes to 45, and filmed themselves lighting copies of it on fire.

2—In late May, UMWA officials prevented workers from blocking strikebreakers from entering the No. 7 mine. Against the decisive, practical militancy of the workers, they offered a vague sermon on the importance of “civil disobedience,” by which they meant: servile obedience to the mine operators. Then, in a display that was remarkable for its inflated emptiness, 11 union officials sat down in the middle of the road, safely away from the mine entrance, until they were arrested. Such is the logic of the UMWA officials, “civil disobedience” against motorists, but not against strikebreakers!

3—In recent weeks, there have been multiple incidents of company gangsters ramming into picket lines with trucks, sending workers to the hospital. No one has been charged. The cowardly reply of the UMWA officials has been to call on the company to “back away from violence and finally come to the bargaining table in good faith, ready to hammer out a fair and reasonable agreement.”[1]

Once upon a time, Alabama mineworkers, like workers everywhere, turned to the principle of association and solidarity in order to escape the deadly risks that they faced as individuals in the labor market. Beginning in the late nineteenth century, Black and white workers fought shoulder to shoulder as a cohesive and homogeneous unit against the assembled powers of Jim Crow Alabama in order to build their union, the backbone of the great mass of workers.

The process of unionizing the mineworkers of Alabama required a patient, relentless struggle. In 1894, this struggle meant dynamiting the machinery at Price’s Mines at Horse Creek; in 1908, it meant stopping a train carrying strikebreaking scabs and emptying “volley after volley of hot lead” into its side from the surrounding hills; in 1920, it meant gunning down the General Manager of Corona Coal Co. as he and his deputies violently tried to break up a strikers’ meeting at the union hall.[2] At each step, workers paid for their courage with their lives and freedom.

These examples indicate the intensity of the struggle and the depth of sacrifice in the early period. Though such methods would be unnecessary and excessive in 2021, given the tasks imposed by the current historical moment, the routine and bureaucratic methods of the UMWA are no less inappropriate to the requirements of the living class struggle.

In contrast with times in which labor leaders fought until the end, today’s UMWA leadership limits itself to preaching the sanctity of the law as its workers are being mowed down with impunity by company agents using trucks as weapons against striking workers.

Where the union once gave direction and scope to the force of the labor movement, it is now abstractly fixated on its power to conclude agreements and make commitments to the mine operators. This power is conditioned by the confidence that the mine operator has in the ability of the union to guarantee respect for the contracted obligations from the mass of workers. Hence the need to call a strike, followed almost immediately by a proposal to capitulate. The UMWA sees legality as an end in itself, while conscious workers grasp legality as a compromise temporarily imposed on the working class due to our weakness.

For UMWA leadership, discipline does not mean regimenting the fighting force of the mine workers so they can effectively combat the mine operators. Rather, it means regulating the “impulsiveness” of labor. In this way, they take the side of the mine operators in imposing capitalist discipline on the workers. As UMWA president Cecil Roberts remarked, regarding company violence against strikers: “This is a dangerous course of action that can swiftly lead to events spiraling out of control. That is the last thing anyone should want.”[3] Roberts embodies the bureaucratic spirit of one who sees only chaos in the rebellion of the working class.

The gang of cowardly so-called “labor leaders” running the UMWA would prefer to preside over violent attacks on defenseless workers than direct a consistent struggle to victory.

The Warrior Met Coal workers make considerably less than other unionized mine workers in Alabama. This is to say that in addition to being unable to protect their workers from open employer violence, UMWA can no longer even offer the uniform wages and working conditions that it was formerly able to enforce. Once a union fails to guarantee the consistency of the wage rate and defend the physical and moral integrity of workers, then it is can no longer be considered an instrument of the working class.

To those workers who shake their heads in sympathy with the workers on strike in Alabama – a warning: the tale is told of you. For the anti-worker unions are a key link in the system of chains that bind the working class today, and their effectiveness in sowing defeatism and cowardice in the working class is a problem that all conscious workers must face.

But in spite of the scale of the problem, workers have every reason and more to be optimistic. The collective struggle of the working class is a law of history. In the long run, the combat of the working class is a powerful factor of social development that neither the apathy of defeatists nor the zeal of bureaucrats can withstand. We are a great army, and we will once again rebuild our officer corps so that we can take on and defeat our adversaries, including the agents of capital in our own ranks.

[1] < https://umwa.org/news-media/press/company-inspired-violence-on-warrior-met-picket-lines-increasing/&gt;.

[2] See Ronald L. Lewis, Black Coal Miners in America, 1987, 42, 50, 60-61.

[3] < https://www.montgomeryadvertiser.com/story/news/2021/06/11/striking-alabama-coal-miners-say-theyre-targets-violence/7656513002/&gt;.

En Alabama, los fallos de los sindicatos burocráticos se han manifestado por completo. En abril, el Retail, Wholesale, and Department Store Union (RWDSU) mostró su inhabilidad de desarrollar la solidaridad de clase básica requerida para organizar las masas de trabajadores del almacén de Amazon en Bessemer. Ese mismo mes, en el mismo estado, otra lucha fue iniciada por un sindicato, el liderazgo de cuál parece determinado a extinguir el espíritu espontáneo de combate de sus trabajadores para aplacar a los capitalistas y perpetuar la debilidad y la derrota.

El primero de abril, mas de 1.100 trabajadores representados por los United Mine Workers of America (UMWA) declararon una huelga contra Warrior Met Coal por no negociar de buena fe. En 2016, el operador previo, Walter Energy, había declarado quiebra, y los trabajadores fueron forzados a aceptar un contrato que cortó los salarios por $6/hora por promedio, aumentó costos de seguro médico, y eliminó días festivos y vacaciones pagadas. Cuando volvieron a la rentabilidad en el último trimestre de 2020, Warrior Met Coal no pudo imponer otro contrato de bancarrota contra los trabajadores. 

Tres episodios cuentan la historia de la huelga hasta el presente: la denegación de parte del liderazgo de su responsabilidad de dirigir a los trabajadores combativos de mina a la victoria. 

1—El 5 de abril, el liderazgo UMWA llegó a un acuerdo tentativo con los dueños de la mina que aumentaría los sueldos por hora por un promedio de ,30¢ por año a través de un periodo de cinco años. Los trabajadores votaron a rechazar el acuerdo por 1.006 votos a 45, y grabaron videos en que quemaron copias del acuerdo tentativo. 

2—A finales de mayo, oficiales del UMWA previeron que los trabajadores bloquean la entrada de esquiroles a la mina número 7. Contra la militancia práctica y decisiva de los trabajadores, ofrecieron un sermón vago sobre la “desobediencia civil,” que realmente quiere decir: la obediencia servil a los operadores de la mina. Luego, en una exhibición que fue notable por su inutilidad pomposa, 11 oficiales se sentaron en medio de la carretera, adecuadamente lejos de la entrada de la mina, hasta que fueron arrestados. Así es la lógica de los oficiales de la UMWA: “¡desobediencia civil” contra los motoristas, pero no contra los rompehuelgas! 

3—En semanas recientes, han habido múltiples incidentes de pandilleros de la compañía plenamente atropellando a trabajadores en las líneas de piquete con sus camiones, mandando trabajadores al hospital. Nadie ha sido acusado de un delito. La respuesta cobarde de los oficiales del UMWA ha sido reclamar que la compañía “se aleje de la violencia y que finalmente regrese a la mesa de negociación de buena fe, listos para discutir un acuerdo justo y razonable.”[1]

Hubo una época en que los mineros de Alabama, como los trabajadores en todas partes, se apoyaron en el principio de asociación y solidaridad para escapar los riesgos mortales que enfrentaron como individuos en el mercado laboral. Empezando a finales del siglo 19, trabajadores blancos y Negros lucharon juntos como unidad contra los poderes ensamblados de Jim Crow en Alabama para construir su unión, el pilar de la resistencia de la gran masa de trabajadores. 

El proceso de sindicalizar los mineros de Alabama requirió una lucha paciente e infatigable. En 1894 esta lucha quería decir dinamitar la maquinaría de las Minas Price en Horse Creek; en 1908 quería decir parar un tren lleno de esquiroles rompehuelgas y vaciar “volea tras volea de plomo caliente” en sus lados desde los montes que lo rodearon; en 1920, quería decir matar al Manager General de Corona Coal Co. a tiros mientras que él y sus diputados violentamente intentaron dispersar a una reunión de huelguistas en la sala sindical.[2] En cada paso, los trabajadores pagaron por su coraje con sus vidas y con su libertad. 

Estos ejemplos indican la intensidad de la lucha y la profundidad del sacrificio de los trabajadores en la época temprana. Aunque semejantes métodos serían innecesarias y excesivos en 2021, dado las tareas impuestas por el momento histórico, los métodos burocráticos de cada día del UMWA no son menos inapropiados a los requisitos de la lucha de clases del año presente.

En contraste con los tiempos en que los líderes obreros lucharon hasta el final, el UMWA contemporáneo se limita a los discursos sobre santidad de ley mientras que sus trabajadores están siendo asaltados con impunidad por agentes de la compañía que usan sus camiones como armas contra los trabajadores en huelga.

Mientras que el sindicato en otros tiempos dio dirección y amplitud a la fuerza del movimiento laboral, ahora está abstractamente fijada en su poder de concluir acuerdos y promesas con los operadores de mina.  Este poder está condicionado por la confianza de los patrones de mina en la capacidad del sindicato de garantizar que las masas de trabajadores respetan las obligaciones contractuales. Por esa razón declararon una huelga solo para inmediatamente proponer una capitulación. El UMWA ve la legalidad como un fín en sí mismo, mientras que los trabajadores conscientes ven la legalidad como un compromiso temporal impuesto sobre nosotros por nuestra debilidad. 

Para los ‘líderes’ del UMWA, la disciplina no quiere decir regimentar la fuerza de combate de los trabajadores de mina para que puedan efectivamente luchar contra los patrones de mina. Al contrario, quiere decir restringir la “impulsividad” de los trabajadores. De esta manera, toman el lado de los empleadores en imponer la disciplina capitalista sobre los trabajadores. Como dijo Cecil Roberts, el presidente del UMWA, sobre la violencia de la compañía sobre los huelguistas: “Esto es un curso de acción peligroso que puede rápidamente hacer que los eventos se desarrollen fuera de control. Esto debe ser la última cosa que todos queremos.”  Roberts encarna el espíritu burocrático de uno que ve solo el caos en la rebelión de la clase obrera. 

La pandilla de cobardes ‘líderes’ del UMWA prefieren presidir sobre ataques contra trabajadores indefensos que dirigir una lucha consistentemente hacia la victoria.

Los trabajadores de Warrior Met Coal ganan considerablemente menos que los demás mineros sindicalizados de Alabama. Esto es decir que adicionalmente a ser absolutamente incapaces de proteger a sus trabajadores de la abierta violencia de los empleadores, el UMWA ni siquiera puede ofrecer los sueldos y condiciones de trabajo uniformes que podía hacer cumplir previamente. Una vez que un sindicato falla en garantizar la consistencia de salarios y defender la integridad física y moral de los trabajadores, ya no se puede considerar un aparato de la clase obrera. 

A los trabajadores que sacuden la cabeza en simpatía con los huelguistas en Alabama – un aviso: esta historia también se cuenta de usted. Las uniones anti-trabajador son un vínculo clave en el sistema de cadenas que atan a la clase obrera actualmente, y su efectividad en sembrar el derrotismo y la temeridad entre nuestras filas es un problema que todos nosotros trabajadores conscientes tenemos que enfrentar. 

A pesar de la escala del problema, los trabajadores tenemos toda la razón de ser optimistas. La lucha colectiva de los trabajadores es una ley histórica. A largo plazo, el combate de los trabajadores es un factor poderoso en el desarrollo social que no puede ser derrotado por la apatía de los derrotistas ni el fervor de los burócratas pueden resistir. Somos un gran ejército, y construiremos de nuevo nuestros cuerpos ejecutivos para combatir y derrotar a nuestros adversarios, incluso los agentes del capital en nuestras propias filas. 

[1] < https://umwa.org/news-media/press/company-inspired-violence-on-warrior-met-picket-lines-increasing/&gt;.

[2] Vea Ronald L. Lewis, Black Coal Miners in America, 1987, 42, 50, 60-61.

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