Once Again on the So-Called “Labor Shortage” / Una vez más sobre la supuesta “escasez de mano de obra”

(Photo by Joe Raedle/Getty Images)

In the weeks since we first touched on the subject of the so-called “labor shortage” in restaurants and other low-wage sectors, the capitalist press has compulsively revisited the problem time and time again. In our article, we pointed out that, although there are many empty job postings and understaffed restaurants, this is not a structural labor shortage so much as it is a temporary imbalance caused by an atypical situation in which capital’s demand for labor in the restaurant sector exceeds the supply of restaurant workers.[1] This imbalance provides an opportunity for larger, more profitable businesses to squeeze smaller, “independent” firms out of existence.

Some new developments give us the opportunity to make a few further points on the situation.

We should first note that the current “labor-shortage” is now very much an international phenomenon. Employers of low-wage labor everywhere from the US to the UK, from Singapore to Germany, are shedding an intercontinental ocean of tears now that many of their former workers have relocated to new areas, to new sectors in the economy, or have been pushed out of the workforce entirely. In the UK, where reactionary anti-immigrant sentiment was key to the mobilization of the small-business owners in favor of Brexit, that same class of petty capitalists is now begging its conservative government for the return of cheap migrant labor. In the U.S., would-be saviors of small enterprises have continued to clamor for the end of supplemental unemployment benefits, despite the fact that the “labor shortage” exists in places entirely unaffected by the US unemployment policy. 

Additionally, the attempt by capital to drive workers back to miserable, low-paying jobs by cancelling supplemental unemployment benefits in many states appears to have failed. A preliminary study by the job-search website “Indeed” found that increases in job-search activity rose only temporarily before slumping back below its pre-cancellation levels. In fact, job search activity is on average lower in states that cancelled federal unemployment benefits early than in states that did not. 

This has driven a chorus of bourgeois papers to recognize as decisive the factors we identified some time ago, having finally realized that the trifling moralistic platitude of “nobody wants to work anymore” cannot explain the real situation. One month ago, over the histrionics of small restaurant owners, we identified ongoing COVID concerns, the flight of workers from the sector, and the expulsion of women workers from the labor force as key factors. One month later, these same points have been belatedly recognized by CNN, the LA times, and CNBC. Unable to grasp the real movement of society scientifically – blinded as they are by the class of owners – those that speak for the employers cannot help but be pushed to correct observations by the harsh blows of reality. 

Additionally, the fact that competition for labor is helping large capitals swallow smaller ones has become a fact recognized by all. Owners of small restaurants have been going to the press to admit that they simply cannot pay a competitive wage. “I can’t pay dishwashers $24 an hour, full benefits and all that stuff…It’s just not realistic, and I don’t think I can put myself in a position where I pay that to get through right now, and then when it’s all over with, you’re just bankrupting yourself,” says one such petty owner, to the LA Times. Meanwhile, capitalists with deeper pockets, from Bank of America, to Chipotle, to one ice cream shop in Pennsylvania, have solved the supposedly intractable labor shortage by simply raising wages.

However these enterprises are not paying higher wages out of the goodness of their hearts. By depriving their competitors of workers, these companies deprive their competitors of profits and drive them out of business. By publicizing their wage increases, they can seek to win sympathy from the public, which has come to pity our plight as workers but does not see us as the deciders of our own fate.

We should also note that it is not the place of workers to bemoan the livelihood of marginal or incompetent businesspeople, whose dreams are being torn apart by an objective law of capitalism, especially in times of crisis. In the opinion of the RWC-CTR, these little tyrants, who are often driven by low margins to exploit us with particular intensity, can simply get jobs like the rest of us when the real world shatters their delusions of grandeur. 

We also cannot understand these sudden wage hikes and benefits to be permanent. When the larger capitalists have finished devouring the smaller ones, we will be back to normal in the worst possible sense: back to starvation wages, to endless working hours, to the arbitrary brute-force coercion of restaurant owners.  In both “normal” times and in these extraordinary times, our conditions as restaurant workers have been determined by factors far outside of our control. Both this brief period of higher wages, and the decades of misery that preceded it, are determined by the same blind economic laws when we confront the employers as individuals. Only our collective strength can impose our terms on the employers, and our collective strength can only be wielded by a union.

It is essential that restaurant workers understand the factors that have determined the international so-called “labor shortage” in restaurants and other low-wage industries. Attempts to drive workers back to low-wage jobs by cancelling unemployment benefits have failed, forcing everyone to recognize the factors we identified previously –lack of childcare, ongoing pandemic concerns, and the movement of workers to other jobs and sectors – as decisive. Larger and more profitable businesses are slightly raising wages in order to compete with and to destroy smaller businesses. However, conscious workers should not be blinded by sympathy for small business owners and instead, work to build a union that can carry out our interests against business-owners large and small. 

[1] This situation is exceptional. The rule of capital accumulation is that the progressive replacement of workers by machines leads to a relative decrease in capital’s demand for labor and a relative increase in the supply of labor for capital. Following the increase in the accumulation of capital, social wealth is increasingly centralized in the hands of the capitalist class, while the direct creator of this wealth (the working class) is continually impoverished.

En las semanas desde que hablamos por primera vez del tema de la supuesta “escasez de mano de obra” en restaurantes y otros sectores de sueldos bajos, la prensa capitalista ha seguido tratando del mismo tema compulsivamente una vez tras otra. En nuestro artículo, dijimos que aunque hay puestos de trabajo vacantes y hay restaurantes sin el número adecuado de empleados, no es una escasez estructural sino un imbalance temporal en que la demanda del capital por mano de obra excede la oferta de trabajadores de restaurantes.[1]  Este imbalance provee una oportunidad para que los negocios mas grandes y rentables aplasten a las empresas “independientes” y pequeñas.

Algunos desarrollos nuevos dan la oportunidad de hacer puntos adicionales sobre la situación.

Para empezar deberíamos notar que la “escasez de mano de obra” se ha hecho un fenómeno internacional. Empleadores de mano de obra mal pagado en todas partes, desde los EEUU al Reino Unido, de Singapore a Alemania, están llorando un océano intercontinental de lagrimas ahora que es obvio que sus antiguos trabajadores se han mudado a otras partes, a sectores nuevos de la economía, o han sido expulsados del mercado laboral completamente. En el Reino unido, donde el sentimiento anti-inmigrante reaccionario fue clave en movilizar los propietarios pequeños a favor de Brexit, esa misma clase de empresarios ruegan a su gobierno conservador por el regreso de mano de obra migrante barata. En los EEUU, los supuestos salvadores de empresas pequeñas han seguido reclamando la revocación de beneficios suplementales de desempleo, aunque es claro que la “escasez” existe en lugares totalmente sin afectar por la política de desempleo estadounidense.

Adicionalmente, el intento del capital de forzar a los trabajadores a los empleos miserables de salarios bajos con el cancelación de beneficios suplementales de desempleo en muchos estados parece haber sido un fracaso. Un estudio preliminar del sitio web de búsqueda de empleo “Indeed” encontró que actividad de búsqueda de empleo subió solo temporalmente antes de caer a niveles aún más bajos que la época antes de la cancelación. De hecho, la actividad de búsqueda de empleo es por promedio mas baja en estados que cancelaron tempranamente los beneficios federales de desempleo que en estados que no lo hicieron.

Esto ha forzado a un coro de periódicos burgueses a reconocer como decisivos los factores que identificamos hace un rato, realizando finalmente que el moralismo sutil de que “nadie quiere trabajar” no puede explicar la situación existente. Hace un mes, sobre las histriónicas de los pequeños restauranteros, identificamos preocupaciones de COVID, la fuga de trabajadores a otros sectores, y la expulsión de mujeres trabajadores de la fuerza laboral como factores claves. Un mes después, estos mismos puntos han sido tardíamente reconocidos por CNN, el LA times, y  CNBC. Incapaces de entender el movimiento de la sociedad de manera científica –– cegados como son por la clase de propietarios –– los que hablan por los patrones no pueden resistir los golpes de la realidad que les impulsan hacia observaciones correctas.

Adicionalmente, el hecho de que la competencia por mano de obra está ayudando a a que los capitales grandes se traguen a los capitales pequeños se ha convertido en un echo reconocido por todos. Los dueños de restaurantes pequeños se han dirigido a la prensa para admitir que simplemente no pueden pagar un sueldo competitivo. “No puedo pagar $24 por hora a los lavaplatos, con beneficios completos y todo eso…No es realistic. Y no creo que puedo ponerme en una situación donde pago eso para sobrevivir, y cuando acaba, te estás quebrando,” dijo un dueño mezquino al LA times. Mientras tanto, capitalistas con cofres mas profundos, de Bank of America, a Chipotle, a una tienda de helados en Pennsylvania, han resuelto la supuestamente intractable escasez de mano de obra simplemente subiendo los salarios.

Sin embargo, estas empresas no están pagando sueldos aumentados de generosidad. Cuando privan a su competencia de trabajadores, estás compañías privan a su competencia de ganancias y les arruinan el negocio. Cuando publican sus aumentos de sueldos, intentan ganar la simpatía del público, que tienen pena por nuestra miseria como trabajadores pero que todavía no nos ve como los que decidimos nuestro propio destino.

También deberíamos notar que no es el lugar de trabajadores de dar elogias por los negocios de empresarios marginales o incompetentes, los sueños de cuál están siento aplastados por una ley objetiva del capitalismo, especialmente sentida en momentos de crisis. En la opinión del RWC-CTR, estos pequeños tiranos, que hablan de márgenes bajas cuando nos explotan con ferocidad especial, pueden simplemente encontrar empleo como los demás cuando el mundo real quiebra sus delirios de grandeza.

Tampoco podemos ver estos aumentos abruptos de salarios y beneficios como permanentes. Cuando los capitalistas más grandes han acabado de devorar los más pequeños, volveremos a lo de siempre en el peor sentido posible: a los sueldos de hambrientos, a horas sin fin de trabajo, a la arbitraria coerción de fuerza bruta de los patrones de restaurante de siempre. 

En tiempos “normales” igualmente como en estos tiempos extraordinarios, nuestras condiciones como trabajadores han sido determinados por factores fuera de nuestro control. Igualmente este periodo breve de salarios aumentados, y las décadas de miseria que lo precedieron, han sido determinados por las mismas leyes ciegas económicas cuando enfrentamos a los empleadores como individuos. Solo nuestra fuerza colectiva puede imponer nuestros términos sobre los empleadores, y nuestra fuerza colectiva solo puede ser empuñada por una unión.

Es esencial que los trabajadores de restaurante entiendan los factores que han determinado el así-llamado “escasez de mano de obra” internacional en restaurantes y otras industrias de salarios bajos. Intentos a forzar a los trabajadores a tomar empleos con los mismos salarios bajos de siempre con la cancelación de beneficios de desempleo han fracasado, haciendo que todos tienen que reconocer los factores que identificamos previamente – falta de cuidado de niños, la pandemia continuante, y la mudanza de trabajadores a otros locales y sectores – como decisivos. Negocios más grandes y rentables han levemente subido sueldos para ganar en competencia y destruir a los negocios más pequeños. Pero, los trabajadores conscientes no deben ser cegados por la simpatía para los propietarios pequeños, sino que tenemos que trabajar para construir un sindicato que hará cumplir nuestros intereses contra los empleadores grandes y pequeños. 

[1] Esta situación es excepcional. La norma de la acumulación del capital es el reemplazo progresivo de los trabajadores por maquinas que baja la demanda por mano de obra y un incremento relativo en la oferta de obra para el capital. Siguiendo en incremento en la acumulación del capital, la riqueza social esta centralizada progresivamente en las manos de los empleadores, mientras que los productores directos de esta riqueza (la clase obrera) está continuamente empobrecida. 

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