The Biden NLRB and Hospitality Workers / La JNRT de Biden y los trabajadores de la hospitalidad

Tartine Union was officially recognized as of March 30, 2021, 377 days after workers voted to join the International Longshore and Warehouse Union. Tartine engaged in a unionbusting campaign, laying off workers at the Berkeley location who all voted for the union and holding captive audience meetings to scare undocumented workers. (Tartine Union / Twitter)

La Unión Tartine fue oficialmente reconocida a partir del 30 de marzo, 2021, 377 días después de que los trabajadores votaron a unirse al International Longshore and Warehouse Union. Tartine inició una campaña anti-sindical, despidiendo a los trabajadores de su ubicación Berkeley que votaron unánimemente por el sindicato y tuvieron reuniones de audiencia cautiva para intimidar a los trabajadores indocumentados. (Tartine Union / Twitter)

What are consequences of recent changes in the NLRB for workers in the hospitality industry? We will mention some details on the NLRB and then review two matters potentially impacted by Biden policy.

The National Labor Relations Board (NLRB) was created in 1935 by a Democratic Congress as an agency with five members, to be appointed by the President for five years. The position of NLRB General Counsel, to be appointed by the President for four years, was added in 1947 by a Republican Congress aiming to separate the roles of prosecuting (General Counsel) and adjudicating (Board).

In the grim Reagan years, the late Richard Trumka called for the abolition of both the NLRB (“let’s bury it”) and the 1935 Act that created it (“I ultimately have more faith in lay juries and in judges endowed with general jurisdiction than in the expert labor law administrators of the New Right”). He said, “the problem of labor law is not merely one of personnel at the [Board]”. He continued, “Whether the scaffold is large or small, or who the hangman is, are details that really do not matter”.

Workers should remember these words whenever anyone tells us to limit our aspirations to the typical personnel changes and swings in labor policy between presidents. If the man who later became the head of the AFL-CIO could at one time (in 1987) condemn the administrators of labor law as the executioners of workers’ rights, we should also never be afraid to denounce the laws that harm us.

So, what changes have taken place so far under Biden?

On his first day in office, he named the sole Democratic member McFerran (Obama appointee) as Board Chairman. At the time, the Board had three GOP members (Emanuel, Ring, and Kaplan—all Trump appointees) and one vacancy. Last month, the Board vacancy was filled by Biden appointee Wilcox, former counsel for 1199SEIU United Healthcare Workers East. Also last month, Emanuel, whose term had run out, was replaced by Biden appointee Prouty, former counsel for SEIU 32BJ.

The composition of the Board switched from a 3-1 Republican majority to a 3-2 Democratic majority.

As for General Counsel, Biden removed the Trump appointee Robb in January. Abruzzo assumed the role in July. She is former counsel for Communications Workers of America (CWA).

These are the people: in sum, a new chairman and three new union lawyers. What about the policy?

Last month, Abruzzo issued a 10-page memo outlining new General Counsel priorities.

Any measures pertaining to the definition of “concerted activities” under NLRA Section 7 (“Employees shall have the right to self-organization, to form, join, or assist labor organizations, to bargain collectively through representatives of their own choosing, and to engage in other concerted activities for the purpose of collective bargaining or other mutual aid or protection“), including but not limited to the right to strike, will be relevant to restaurant workers striving to unionize our sector.

We can also highlight two specific areas of immediate interest.

First, the memo includes several entries on cases related to “employee status”: that is, the question of so-called “independent contractors” and the denial of rights to those given this label. This issue has been central to the struggle of delivery workers in New York, where Uber, the company union IDG, and some politicians have tried to settle the matter in the bosses’ favor through deals and legislation.

Second, Abruzzo also issued another memo in August on her intention to “aggressively” seek Section 10(j) injunctions in federal court in relation to Section 7 rights. The same month the Board requested an injunction against the operator of a 60-room Brooklyn hotel, where the Hotel Trades Council (HTC) won an election in 2018 to represent around 30 workers (front-desk, bell service, housekeeping, laundry, and food and beverage), and where contract negotiations that began in mid 2020 had stalled.

Here are two matters important to restaurant workers: one concerning the entirety of our sector and another concerning a particular group of workers in a closely-related sector who won a recent union election. Stay alert friends and know that only through organization can we change our conditions.

¿Cuáles son las consecuencias de los recientes cambios en la JNRT (NLRB en inglés) para los trabajadores del sector de la hospitalidad? Mencionaremos algunos detalles sobre la JNRT y luego revisaremos dos asuntos potencialmente afectados por la política de Biden.

La Junta Nacional de Relaciones Laborales (JNRT) fue creada en 1935 por un Congreso demócrata como una agencia con cinco miembros, que serían nombrados por el Presidente por cinco años. El cargo de Consejero General de la JNRT, nombrado por el Presidente para cuatro años, fue añadido en 1947 por un Congreso republicano con el objetivo de separar las funciones de acusación (Consejero General) y de adjudicación (Junta).

En los sombríos años de Reagan, el difunto Richard Trumka pidió la abolición tanto de la JNRT (“enterrémosla”) como de la Ley de 1935 que la creó (“en última instancia, tengo más fe en los jurados legos y en los jueces dotados de jurisdicción general que en los expertos administradores de la ley laboral de la Nueva Derecha”). Dijo que “el problema del derecho laboral no es meramente de personal en la [Junta]”. Y continuó: “Que el cadalso sea grande o pequeño, o quién sea el verdugo, son detalles que realmente no importan”.

Los trabajadores deberían recordar estas palabras cada vez que alguien nos diga que debemos limitar nuestras aspiraciones a los típicos cambios de personal y a los vaivenes de la política laboral entre presidentes. Si el que más tarde se convertiría en el jefe de la AFL-CIO pudo en su día (en 1987) condenar a los administradores de la legislación laboral como verdugos de los derechos de los trabajadores, nosotros tampoco deberíamos tener miedo de denunciar las leyes que nos perjudican.

¿Qué cambios se han producido hasta ahora con Biden?

En su primer día en el cargo, nombró al único miembro demócrata McFerran (nombrado por Obama) como presidente de la Junta. En ese momento, la Junta tenía tres miembros republicanos (Emanuel, Ring y Kaplan, todos ellos nombrados por Trump) y una vacante. El mes pasado, la vacante de la Junta fue ocupada por Wilcox, designado por Biden y ex consejero de 1199SEIU United Healthcare Workers East. También el mes pasado, Emanuel, cuyo mandato se había agotado, fue sustituido por Prouty, designado por Biden y antiguo abogado del SEIU 32BJ.

La composición de la Junta pasó de una mayoría republicana de 3 a 1 a una mayoría demócrata de 3 a 2.

En cuanto al Consejo General, Biden despidió a Robb, nombrado por Trump, en enero. Abruzzo asumió el cargo en julio. Es la antigua consejera de Communications Workers of America (CWA).

Estas son las personas: en resumen, un nuevo presidente y tres nuevos abogados sindicales. ¿Y la política?

El mes pasado, Abruzzo publicó un memorándum de 10 páginas en el que se describen las nuevas prioridades del Consejo General.

Cualquier medida relativa a la definición de “actividades concertadas” en virtud del artículo 7 de la LNRT (NLRA en inglés) (“Los empleados tendrán derecho a organizarse por sí mismos, a constituir organizaciones sindicales, a afiliarse a ellas o a colaborar con ellas, a negociar colectivamente a través de representantes de su elección y a participar en otras actividades concertadas con fines de negociación colectiva u otra ayuda o protección mutua“), incluido, aunque no exclusivamente, el derecho a la huelga, será relevante para los trabajadores de restaurantes que se esfuerzan por sindicalizar nuestro sector.

También podemos destacar dos áreas específicas de interés inmediato.

En primer lugar, el memorándum incluye varias entradas sobre casos relacionados con el “estatus de empleado”: es decir, la cuestión de los llamados “contratistas independientes” y la negación de derechos a los que reciben esta etiqueta. Esta cuestión ha sido fundamental en la lucha de los trabajadores de reparto (los deliveristas) en Nueva York, donde Uber, el sindicato de la empresa IDG y algunos políticos han intentado resolver el asunto a favor de la patronal mediante acuerdos y legislación.

En segundo lugar, Abruzzo también emitió otro memorándum en agosto sobre su intención de buscar “agresivamente” mandatos de la Sección 10(j) en los tribunales federales en relación con los derechos de la Sección 7. Ese mismo mes, la Junta solicitó un requerimiento judicial contra el operador de un hotel de 60 habitaciones de Brooklyn, donde el Hotel Trades Council (HTC) ganó unas elecciones en 2018 para representar a una treintena de trabajadores (recepción, servicio de botones, limpieza, lavandería y alimentos y bebidas), y donde las negociaciones contractuales que se iniciaron a mediados de 2020 se habían estancado.

Hay aquí dos asuntos importantes para los trabajadores de restaurantes: uno relativo a la totalidad de nuestro sector y otro relativo a un grupo particular de trabajadores de un sector estrechamente relacionado que ganó una reciente elección sindical. Estén atentos amigos y recuerdan que sólo a través de la organización podemos cambiar nuestras condiciones.

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