Our History, Part II: From WWI to the Birth of the AFL-CIO / Nuestra historia, parte ii: de la primera guerra mundial al nacimiento de la AFL-CIO


The Loray Mill Strike of 1929 in Gastonia, North Carolina organized by the National Textile Workers Union. It was one of the first attempts to organize labor unions in the South. The demands of the workers were: a 40-hour workweek, a minimum $20-a-week wage, equal pay for men and women, recognition of the union, and abolition of the Hank Clock system (stretch-out system), which doubled the intensity of labor while reducing wages.

El National Textile Workers Union organizó la huelga de Loray Mill de 1929 en Gastonia, North Carolina. Fue uno de los primeros intentos de organizar sindicatos en el sur de los EE.UU. Los trabajadores reivindicaban: una semana laboral de 40 horas, un salario mínimo de $20 por semana, igualdad salarial para hombres y mujeres, el reconocimiento del sindicato, y la abolición del sistema de “Hank Clock” que duplicaba la intensidad laboral y reducía los salarios.

This is the second part in our three-part history of the US labor movement, based on an internal RWC-CTR Union School presentation. If workers today are to successfully revive the US labor movement, it is essential that we study our own history. If we don’t know how we got to the present, we will be powerless to chart a path into the future.

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World War I was a war between imperialist countries to re-divide the world between themselves. Germany had industrialized but had no colonies, while France and England had colonies, but had declined. The resulting war caused misery for the masses, with 20 million dead. But while a calamity for the mass of humanity, WWI allowed the expansion of US monopoly capitalism.

For most of the war, the US adopted a politics of neutrality, which allowed it to provide war matériel to belligerent nations in tremendous need of weaponry and other products for war. Between 1914-1918, US heavy industry (arms, automobiles, metallurgy) and agriculture increased output by nearly one-third, while light industry (textiles, paper goods, leather) aimed at individual consumers decreased just as rapidly.

The result of the rapid rise in war production was an increase in the concentration of capital and the growth of monopolies. In 1919, just over 10,000 firms had an output valued at over 1 billion dollars, employing the majority of workers and making up over two-thirds the total value of production.

The US government aided in the process of monopolization, setting up the War Industries Board in 1917 in order to coordinate purchases of war supplies, provide private capitalists with raw materials, and to encourage companies to use efficient mass-production techniques. At the end of 1917, Wilson ordered the Secretary of War to seize the railroads. The US Railroad Administration invested $1 billion in this crucial sector. New factories were established through state investment, e.g., in munitions. The state gave all manner of subsidies and loans to private capitalists.

During WWI, labor suffered tremendously. The working day was lengthened, and there were coordinated efforts by the state and the AFL to suppress strikes. Immigrant workers faced restrictions on employment and speech. Real wages declined by 25%.

During WWI, the US was a military labor camp for workers, and a paradise for capitalists.

The Post-WWI Period

In April 1917, the US entered the war on the side of the allies to share in the spoils of victory and to defeat Germany, its most dangerous competitor.

In October 1917, the Russian Revolution established a state in which the working class were masters of society. This contributed to a tremendous wave of worker militancy across the capitalist countries. In 1919 alone, over 4 million workers in the US participated in strikes, the largest of which was the Great Steel Strike of 1919.

Steelworkers worked 12-hour shifts for low pay, and death and injury were common. US Steel refused to negotiate with the 18 craft unions representing the workers. In August, steelworkers opposed their own leaders and voted by 98% in favor of a strike. In September, idled steelworkers shut down half the industry.

The steelworkers were opposed by the steel companies, who portrayed the strike leaders as Communists and stoked anti-immigrant sentiment against the workers. The state jailed and beat strikers by the hundreds. After striking workers and strikebreakers clashed, 2000 US Army troops were brought in to occupy Gary, Indiana.

The AFL refused to contribute to strike relief and generally opposed mobilizing the immigrant and Black workers who made up a significant portion of the steelworkers. Moreover, the AFL remained dedicated to craft unionism, which organized workers along professional lines, despite the fact that that the war years had led to mass deskilling of workers, making craft distinctions increasingly irrelevant. By 1920, the steel strike had been defeated.

The transition from a war economy to a peacetime economy was difficult. There was a sharp decline in production, as savings were rapidly exhausted. In 1920-21, excessive productive capacity collided with narrow markets, triggering an economic crisis. Industrial production fell by 23%, steel production by 53%, and agriculture by 41%. Unemployment rose to 23%. Such is the irrationality of capitalism: there are idled factories, raw materials, and workers, but if there is no profitable way to bring these elements together, production comes to a standstill and the working class suffers.

The 1920-21 crisis was followed by a boom. Capitalists undertook the “rationalization” of production, introducing new techniques, automation, and mass production. There was an expansion of credit, particularly for the purchase of cars, furniture, and other durable goods, growing the market for domestic consumption. By 1929, the US was in first place in world capitalist trade, and profits from foreign investments were even greater. Monopolies expanded at an unprecedented rate. The US had displaced Europe as the leading capitalist center in the world.

But the roaring economy of the 1920s was in reality quite fragile. Productivity gains were achieved by adopting techniques that led to mass unemployment. Agriculture was in chronic crisis throughout the decade. And the US violently struggled with other imperialists in Asia and Latin America over raw materials.

The 1930s

October 21, 1929 signaled the start of the Great Depression. Production plummeted by an economy-wide average of nearly 50%. In automobiles, production fell by 95%. Production equipment remained unused. Agricultural products were destroyed in enormous quantities. Some 10 million workers found themselves without a job.

In 1933, Roosevelt’s New Deal aimed to suppress the economic crisis, pacify the working class, and reinforce the domination of monopoly capital. The National Industrial Recovery Act (NIRA) aimed to regulate labor-management relations. This gave workers the right to unionize and bargain collectively. The intention was to bring the class struggle into institutional channels, but in fact the NIRA sharply increased the number of workers participating in strikes.

In 1934, a series of organizing campaigns were accompanied by major strikes: the Minneapolis Transport Workers’ Strike, which led to a declaration of martial law, mass arrests, and the murder of workers; the West Coast Waterfront Strike, which shut down ports, and led to a general strike after police fired into a crowd of workers, killing three; the Toledo Auto-Lite Strike, which included a five-day battle between 10,000 strikers and the National Guard, leading to mass injuries and the death of two workers.

These militant actions and others laid the foundation for a new model of unionization.

In 1935, AFL members proposed organizing workers by industry, rather than craft. The AFL leadership rejected this proposal. This led to the split that gave birth to the Congress of Industrial Organizations (CIO). The new “vertical” model of unionization was appropriate to the de-skilling and massification of labor introduced by capital during the previous decades.

That same year, the NIRA was declared unconstitutional. The National Labor Relations Act (NLRA), also known as the Wagner Act, was passed, which protected private-sector unionizing, private-sector collective bargaining, and strike activity. The NLRA remains the legal basis of our unionizing activity even today. As with the NIRA, the goal of the NLRA was to calm the class struggle through state-regulated collective bargaining, which was now overseen by the National Labor Relations Board (NLRB). But also like the NIRA, the NLRA did nothing to pacify workers. Unionization and strike activity increased dramatically, and capitalists responded with open violence.

One such strike was the Flint Sit-Down Strike of 1936-37, which established the United Automobile Workers (UAW) as a major, centralized union. Workers physically occupied factories, preventing owners from resuming production. The striking workers elected their own leadership, established worker courts, and organized resistance to attacks by police. After the victory of the Flint strike, the UAW grew by over 1600%.

The Post-WWII Period

In 1945-46, the Great Strike Wave hit the US, in numerous sectors: automobile, electricity, meatpacking, steel, mining, transportation, etc. These were the largest strikes in US history, with 5 million workers participating. Workers made demands previously considered “out of bounds,” for example, that account books be opened to worker inspections and wages be raised without raising prices of wage goods.

US unionism now included all workers, skilled and unskilled, in unified and centralized sectoral organizations.

This advance was undermined by the behavior of union leaders, who refused to implement internal democracy and who increasingly saw their job as maintaining stability, rather than combating the class enemy. The union leaders were often business owners, intellectuals, or well-paid skilled workers. 

The corrupt trade-union bureaucracy was a product of US capitalism at the time. The US had profitable large-scale industry and US monopoly capitalists were exporting capital all over the world. The capitalist class used a small part of its immense profits to corrupt an aristocratic layer to lead the labor movement away from independent struggle.

In 1947, the Labor Relations Management Act, known as the Taft-Hartley Act, was passed in response to the 1945-46 strike wave. Taft-Hartley deprived workers of numerous rights that had been acquired through the NLRA. It outlawed mass picketing, solidarity strikes, unauthorized strikes, and public-sector strikes. It allowed the President of the US to declare an emergency which could delay any strike with a 60-day “cooling off” period. It provided for employer “free speech” at the expense of labor. It forced union leaders to legally swear they were not Communists. It legitimated “right to work” laws and banned the closed shop.

Traitorous trade union leaders accepted Taft-Hartley lying down, organizing only two demonstrations against Taft-Hartley – and only because they were forced to do so following a larger, spontaneous demonstration of automobile workers in Detroit. The policy of trade-union “leaders” became to oppose all strikes.

In the late 1940s, the CIO undertook a failed campaign to organize the textile industry in the South, called “Operation Dixie.” Southern capitalists appealed to racist prejudices and anti-Communism in order to defeat the drive. The Southern states remain unorganized to this day. This consolidated a peculiarity of the US labor movement: the geographical concentration of unions.

In 1949, the CIO expelled two member unions for their refusal to stand with the bosses against their own workers. By the end of that year, nine additional unions had been expelled. In 1953, the AFL and CIO signed a non-raiding pact, ending what had been a common practice, setting the stage for the unification of the two federations.

In 1955, the CIO merged with the AFL to form the AFL-CIO under the leadership of George Meany, and the betrayal was complete. The mid-1950s saw the highest union density in US history. Beginning with the birth of the AFL-CIO, the history of the labor movement has been a history of increasingly ineffective union activity and ever-lower rates of union density.

Esta es la segunda parte de tres de nuestra historia del movimiento obrero estadounidense, basada en una presentación interna de la Escuela Sindical RWC-CTR. Si los trabajadores de hoy quieren revivir con éxito el movimiento obrero estadounidense, es esencial que estudiemos nuestra propia historia. Si no sabemos cómo hemos llegado al presente, no podremos trazar un camino hacia el futuro.

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La Primera Guerra Mundial fue una guerra entre países imperialistas para repartir de nuevo el mundo entre ellos. Alemania se había industrializado pero no tenía colonias, mientras que Francia e Inglaterra tenían colonias, pero habían decaído. La guerra resultante provocó la miseria de las masas, con 20 millones de muertos. Pero aunque fue una calamidad para la mayor parte de la humanidad, la Primera Guerra Mundial permitió la expansión del capitalismo monopolista estadounidense.

Durante la mayor parte de la guerra, los EE.UU. adoptó una política de neutralidad, que le permitió suministrar materiales de guerra muy necesitadas a las naciones beligerantes, de armamento y otros productos para la guerra. Entre 1914 y 1918, la industria pesada estadounidense (armas, automóviles, metalurgia) y la agricultura aumentaron su producción en casi un tercio, mientras que la industria ligera (textiles, artículos de papel, cuero) destinada a los consumidores individuales disminuyó con la misma rapidez.

El resultado del rápido aumento de la producción de guerra fue un incremento de la concentración de capital y el crecimiento de los monopolios. En 1919, más de 10.000 empresas tenían una producción valorada en más de 1.000 millones de dólares, empleaban a la mayoría de los trabajadores y representaban más de dos tercios del valor total de la producción.

El gobierno de los EE.UU. ayudó en el proceso de monopolización, creando la Junta de Industrias de Guerra en 1917 con el fin de coordinar las compras de suministros de guerra, proporcionar a los capitalistas privados las materias primas, y animar a las empresas a utilizar técnicas eficientes de producción alta escala. A finales de 1917, Wilson ordenó al Secretario de Guerra que se apoderara de los ferrocarriles. La Administración de Ferrocarriles de EEUU invirtió 1.000 millones de dólares en este sector crucial. Se crearon nuevas fábricas mediante inversiones estatales, por ejemplo, en municiones. El Estado concedió todo tipo de subvenciones y préstamos a los capitalistas privados.

Durante la Primera Guerra Mundial, los trabajadores sufrieron enormemente. La jornada laboral se alargó y hubo esfuerzos coordinados por el Estado y la AFL para suprimir las huelgas. Los trabajadores inmigrantes se enfrentaron a restricciones de empleo y de expresión. Los salarios reales disminuyeron un 25%.

Durante la Primera Guerra Mundial, Estados Unidos era un campo de trabajo militar para los trabajadores y un paraíso para los capitalistas.

El período después de la primera guerra mundial

En abril de 1917, Estados Unidos entró en la guerra del lado de los aliados para compartir en el botín de la victoria y derrotar a Alemania, su competidor más peligroso.

En octubre de 1917, la Revolución Rusa estableció un estado en el que la clase obrera era dueña de la sociedad. Esto contribuyó a una tremenda ola de militancia obrera en todos los países capitalistas. Sólo en 1919, más de 4 millones de trabajadores de los EEUU participaron en huelgas, la mas grande de las cuales fue la Gran Huelga del Acero de 1919.

Los trabajadores de la siderurgia trabajaban en turnos de 12 horas por un salario bajo, y las muertes y lesiones eran frecuentes. US Steel se negó a negociar con los 18 sindicatos que representaban a los trabajadores. En agosto, los trabajadores del acero se opusieron a sus propios líderes y votaron en un 98% a favor de la huelga. En septiembre, los obreros siderúrgicos parados cerraron la mitad de la industria.

Las empresas siderúrgicas se pusieron en contra de los huelguistas y los tacharon de comunistas, a la vez que avivaron el sentimiento anti-inmigrante contra los trabajadores. El Estado encarceló y golpeó a cientos de huelguistas. Después de que los trabajadores en huelga y los rompehuelgas se enfrentaron, 2000 soldados del ejército estadounidense fueron a ocupar a Gary, Indiana.

La AFL se negó a contribuir a la ayuda a las huelgas y, en general, se opuso a la movilización de los trabajadores inmigrantes y negros, que constituían una parte importante de los trabajadores del acero. Además, la AFL seguía dedicándose al sindicalismo artesanal, que organizaba a los trabajadores en función de su profesión, a pesar de que los años de la guerra habían provocado la descualificación masiva de los trabajadores, haciendo que las distinciones artesanales fueran cada vez más irrelevantes. En 1920, la huelga del acero había sido derrotada.

La transición de una economía de guerra a una economía de paz fue difícil. Se produjo un fuerte descenso de la producción, ya que los ahorros se agotaron rápidamente. En 1920-21, el exceso de capacidad productiva chocó con la estrechez de los mercados, desencadenando una crisis económica. La producción industrial cayó un 23%, la producción de acero un 53% y la agricultura un 41%. El desempleo aumentó hasta el 23%. Tal es la irracionalidad del capitalismo: hay fábricas quietas, materias primas y trabajadores, pero si no hay una forma rentable de reunir estos elementos, la producción se paraliza y la clase obrera sufre.

A la crisis de 1920-21 le siguió un auge. Los capitalistas emprendieron la “racionalización” de la producción, introduciendo nuevas técnicas, la automatización y la producción en masa. Hubo una expansión del crédito, sobre todo para la compra de coches, muebles y otros bienes duraderos, haciendo crecer el mercado de consumo interno. En 1929, los Estados Unidos ocupaba el primer lugar en el comercio capitalista mundial, y los beneficios de las inversiones extranjeras eran aún mayores. Los monopolios se expandieron a un ritmo sin precedentes. Los Estados Unidos había desplazado a Europa como el centro capitalista principal del mundo.

Pero la economía rugiente de los años 20 era en realidad bastante frágil. Los aumentos de productividad se lograron mediante la adopción de técnicas que condujeron al desempleo masivo. La agricultura estuvo en crisis crónica durante toda la década. Y Estados Unidos luchaba violentamente con otros imperialistas de Asia y América Latina por las materias primas.

La década de 1930

El 21 de octubre de 1929 marcó el inicio de la Gran Depresión. La producción se desplomó en una media de casi el 50% en toda la economía. En el sector del automóvil, la producción cayó un 95%. Los equipos de producción quedaron inutilizados. Los productos agrícolas se destruyeron en enormes cantidades. Unos 10 millones de trabajadores se encontraron sin trabajo.

En 1933, el New Deal de Roosevelt tenía como objetivo suprimir la crisis económica, pacificar a la clase obrera y reforzar el dominio del capital monopolista. La Ley de Recuperación Industrial Nacional (National Industrial Recovery Act, NIRA) pretendía regular las relaciones entre los trabajadores y la patronal. Esto dio a los trabajadores el derecho a sindicalizarse y a negociar colectivamente. La intención era llevar la lucha de clases a los cauces institucionales, pero de hecho la NIRA aumentó bruscamente el número de trabajadores que participaban en las huelgas.

En 1934, una serie de campañas de organización fueron acompañadas con grandes huelgas: la huelga de los trabajadores del transporte de Minneapolis, que llevó a la declaración de la ley marcial, a detenciones masivas y al asesinato de trabajadores; la huelga de la costa oeste, que cerró los puertos y llevó a una huelga general después de que la policía disparó contra una multitud de trabajadores, matando a tres; la huelga de Toledo Auto-Lite, que incluyó una batalla de cinco días entre 10.000 huelguistas y la Guardia Nacional, que llevó a lesiones masivas y a la muerte de dos trabajadores.

Estas acciones militantes y otras sentaron las bases de un nuevo modelo de sindicalización.

En 1935, los miembros de la AFL propusieron organizar a los trabajadores por industria, en lugar de por profesión. La dirección de la AFL rechazó esta propuesta. Esto condujo a la división que dio origen al Congreso de Organizaciones Industriales (CIO). Elnuevo modelo “vertical” de sindicalización se adecuaba a la descualificación y masificación de la mano de obra introducida por el capital durante las décadas anteriores.

Ese mismo año, la NIRA fue declarada inconstitucional. Se aprobó la Ley Nacional de Relaciones de Trabajo (NLRA), también conocida como Ley Wagner, que protegía la sindicalización en el sector privado, la negociación colectiva en el sector privado y la actividad de huelga. La NLRA sigue siendo la base legal de nuestra actividad sindical incluso hoy en día. Al igual que la NIRA, el objetivo de la NLRA era calmar la lucha de clases a través de la negociación colectiva regulada por el Estado, que ahora era supervisada por la Junta Nacional de Relaciones Laborales (NLRB). Pero, al igual que la NIRA, la NLRA no hizo nada por apaciguar a los trabajadores. La sindicalización y la actividad huelguística aumentaron drásticamente, y los capitalistas respondieron con violencia abierta.

Una de estas huelgas fue la huelga de brazos caídos de Flint de 1936-37, que estableció la Unión de Trabajadores del Automóvil (UAW) como un sindicato importante y centralizado. Los trabajadores ocuparon físicamente las fábricas, previniendo que los propietarios reanuden la producción. Los trabajadores en huelga eligieron su propia dirección, establecieron tribunales de trabajadores y organizaron la resistencia a los ataques de la policía. Tras la victoria de la huelga de Flint, la UAW creció más de un 1600%.

El período posterior a la segunda guerra mundial

En 1945-46, la Gran Ola de Huelgas azotó a los Estados Unidos, en numerosos sectores: el automóvil, el eléctrico, el cárnico, el siderúrgico, el minero, el de transporte, etc. Fueron las mayores huelgas de la historia de EEUU, con la participación de 5 millones de trabajadores. Los trabajadores plantearon reivindicaciones que antes se consideraban “fuera de lugar”, por ejemplo, que se abrieran los libros de contabilidad a las inspecciones de los trabajadores y que se aumentaran los salarios sin subir los precios de los bienes asalariados.

El sindicalismo estadounidense incluía ahora a todos los trabajadores, cualificados y no cualificados, en organizaciones sectoriales unificadas y centralizadas.

Este avance se vio socavado por el comportamiento de los dirigentes sindicales, que se negaron a aplicar la democracia interna y que consideraron cada vez más que su trabajo consistía en mantener la estabilidad, en lugar de combatir al enemigo de clase. Los dirigentes sindicales solían ser propietarios de empresas, intelectuales o trabajadores cualificados bien pagados. 

La burocracia sindical corrupta era un producto del capitalismo estadounidense de la época. Estados Unidos tenía una industria rentable a gran escala y los capitalistas monopolistas estadounidenses exportaban capital a todo el mundo. La clase capitalista utilizó una pequeña parte de sus inmensos beneficios para corromper a una capa aristocrática y alejar al movimiento obrero de la lucha independiente.

En 1947 se aprobó la Ley de Gestión de las Relaciones Laborales, conocida como Ley Taft-Hartley, en respuesta a la oleada de huelgas de 1945-46. La Taft-Hartley privó a los trabajadores de numerosos derechos que habían sido adquiridos a través de la NLRA. Prohibió los piquetes masivos, las huelgas de solidaridad, las huelgas no autorizadas y las huelgas del sector público. Permitió al Presidente de los EE.UU. a declarar una emergencia que podía retrasar cualquier huelga con un periodo de “enfriamiento” de 60 días. Permitió la “libertad de expresión” de los empresarios a expensas de los trabajadores. Obligó a los líderes sindicales a jurar legalmente que no eran comunistas. Legitimó las leyes de “derecho al trabajo” y prohibió el taller cerrado.

Los líderes sindicales traidores aceptaron la Taft-Hartley sin resistencia, organizando sólo dos manifestaciones contra Taft-Hartley, y sólo porque se vieron obligados a hacerlo tras una manifestación más grande y espontánea de los trabajadores del automóvil en Detroit. La política de los “líderes” sindicales pasó a ser la oposición a todas las huelgas.

A finales de la década de 1940, el CIO fracasó en una campaña para organizar la industria textil en el Sur, llamada “Operación Dixie”. Los capitalistas del Sur apelaron a los prejuicios racistas y al anticomunismo para derrotar la campaña. Los estados del Sur siguen sin organizarse hasta el día de hoy. Esto consolidó una peculiaridad del movimiento obrero estadounidense: la concentración geográfica de los sindicatos.

En 1949, el CIO expulsó a dos sindicatos miembros por su negativa a ponerse al lado de la patronales contra sus propios trabajadores. A finales de ese año, otros nueve sindicatos habían sido expulsados. En 1953, la AFL y el CIO firmaron un pacto de no rapiña, poniendo fin a lo que había sido una práctica habitual, sentando las bases para la unificación de las dos federaciones.

En 1955, el CIO se fusionó con la AFL para formar la AFL-CIO bajo el liderazgo de George Meany, y la traición fue completa. A mediados de la década de 1950 se produjo la mayor densidad sindical de la historia de Estados Unidos. A partir del nacimiento de la AFL-CIO, la historia del movimiento obrero ha sido una historia de actividad sindical cada vez más ineficaz y de tasas de densidad sindical cada vez más bajas.

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