Union basics / Básicos sindicales

What is a sectoral trade union?

A sectoral trade union is a mass economic organization that unites workers in the same branch of the economy, for example, the restaurant industry, or construction. The task of a trade union is to fight collectively for various interests arising on the basis of workers’ belonging to this industry. Compared to their non-unionized counterparts, unionized workers enjoy higher and better pay, benefits (including health insurance), job conditions, and job security.

What is collective bargaining?

Collective bargaining allows legally-recognized unions to negotiate with capitalists in order to reach agreements for a certain period of time. Such agreements regulate working hours, wages, working conditions, benefits, safety protocols, grievance procedures, and other aspects of our life as workers. Collective bargaining power not only means that we do not have to fight battles alone, but that our victories must be recognized and followed by the bosses.

What is a strike?

In collective bargaining, the collective of workers united in their trade union has leverage in the form of the strike. A strike is a collective refusal of the workers in one or more capitalist enterprises to work in order to force the capitalist to agree to a set of demands. A strike is the fundamental weapon that allows unions to win better wages, benefits, and conditions for their workers.

What is a contract?

All workers are contracted with their employers.

Non-unionized workers are subject to individual employment contracts based on the “at will” principle, according to which a boss can fire the workers for any reason, at any time. Moreover, as isolated individuals, non-unionized workers have no leverage over their pay, benefits, or conditions of employment.

On the other hand,unionized workers, backed by the united force of the collective, negotiate collective contracts based on the “just cause” principle, according to which the bosses need a good reason to fire workers. If the boss offers a contract that the workers reject, the workers can strike (or threaten to strike) in order to negotiate better terms of employment.

How can we unionize?

There are two paths to unionizing, the path of elections and the path of voluntary recognition.

1—The path of elections. At least 30% of the workers must sign cards stating they are interested in a union. This allows the workers to file a representation petition with a regional office of the National Labor Relations Board (NLRB). The NLRB will then schedule an election. If there are a majority of pro-union ballots cast in the NLRB election, then the union becomes the certified representative of the workers. The employer is then required by federal law to enter into collective bargaining negotiations with the union for a contract pertaining to wages, benefits, and working conditions. However, if the union does not win a majority, it will have to wait a full year before attempting to file for another election.

2—Voluntary recognition. With voluntary recognition, also known as “card check,” the employer voluntarily recognizes the union as the exclusive bargaining agent for the workers as long as the union can demonstrate majority support through signed authorization cards. Voluntary recognition is preceded by a “neutrality agreement,” a contract in which the employer agrees not to interfere in unionization efforts. Such agreements can be imposed by worker pickets, or by politicians who make such agreements a condition of doing business with the state, receiving tax breaks, etc.

What are union dues?

Unlike other forms of organization that claim to speak on behalf of workers, trade unions are funded by dues paid by workers. This is a fundamental aspect of worker democracy: an organization that is funded by its members will be responsible to its members, while an organization that is funded by the Ford Foundation will be responsible to big capital. Without dues, we cannot even talk about of strikes, the main weapon of the trade union, because during a strike the union will pay workers out of a strike fund paid for by the union members.

Can undocumented workers join unions?

Undocumented workers are guaranteed the right to unionize. Section 7 of the National Labor Relations Act (NLRA), which guarantees the right to self-organization, and Section 8, which enumerates various ways in which the employer is forbidden to interfere in that organization, have both been interpreted to include and thus protect the rights of undocumented workers. Regarding the terms and conditions of employment, undocumented workers are protected by the Fair Labor Standards Act (FLSA) and numerous other laws at various levels of government.

¿Qué es un sindicato sectorial? 

Un sindicato sectorial es una organización económica de masa que une a trabajadores en el mismo sector de la economía, por ejemplo, el sector de restaurantes, o construcción. La tarea de un sindicato es luchar colectivamente para llevar a cabo los varios intereses que salen de los trabajadores perteneciendo a esta industria. Comparados con los no-sindicalizados, los trabajadores sindicalizados reciben sueldos mas altos, beneficios (incluso de seguro médico) mejores, condiciones de trabajo más, y mayor seguridad de empleo. 

¿Qué es la negociación colectiva?

La negociación colectiva deja que un sindicato legalmente reconocido negocie con capitalistas para llegar a acuerdos por un plazo de tiempo fijo. Semejantes acuerdos regulan las horas de trabajo, salarios, condiciones de trabajo, beneficios, protocolos de seguridad, de agravios, y de otros aspectos de nuestras vidas como trabajadores. La negociación colectiva quiere decir que no tenemos que luchar nuestras batallas solos, y que también, nuestras victorias tienen que ser reconocidas y seguidas por los patrones. 

¿Qué es una huelga?

En negociación colectiva, una colectividad de trabajadores unidos en su sindicato tiene fuerza en la forma de la huelga. Una huelga es un rechazo colectivo a trabajar en por lo menos una empresa capitalista para forzar a los capitalistas a aceptar una lista de demandas. La huelga es el arma fundamental que deja que los sindicatos ganen mejores salarios, beneficios, y condiciones para sus trabajadores. 

¿Qué es un contrato?

Todos los trabajadores tienen contratos con sus empleadores. 

Los trabajadores no-sindicalizados están sometidos a contratos basados sobre el principio de empleo “a voluntad,” que deja que un patrón pueda despedir a los trabajadores por cualquiera razón en cualquier momento. Además, como individuos aislados, los trabajadores no-sindicalizados no tienen voz en su salario, sus beneficios, o sus condiciones de empleo. 

En contraste, los trabajadores sindicalizados, apoyados por la fuerza de su colectividad, negocian contratos colectivos de acuerdo con el principio de “causa justa,” que quiere decir que los patrones necesitan una buena razón para despedir a los trabajadores. Si el patrón ofrece un contrato que los trabajadores rechazan, los trabajadores pueden hacer huelga (o amenazarla) para negociar mejores términos de empleo. 

¿Cómo podemos sindicalizarnos?

Hay dos caminos a la sindicalización, el camino de elecciones y el camino de reconocimiento voluntario. 

1––El camino de las elecciones. Un mínimo de 30% de los trabajadores tienen que firmar tarjetas significando que están interesados en un sindicato. Esto deja que los trabajadores presenten una petición representación con un despacho regional de la Junta Nacional de Relaciones de Trabajo (JNRT). El JNRT entonces programará una elección. Si la mayoría de los votos en una elección JNRT están a favor del sindicato, el sindicato se certifica como representante de los trabajadores. El empleador está requerido entrar en negociaciones colectivas con el sindicato alrededor de sueldos, beneficios, y condiciones de trabajo. Sin embargo, si el sindicato no gana una mayoría de los votos, tendrá que esperar un año entero antes de intentar a peticionar para otra elección. 

2––Reconocimiento Voluntario. Con el reconocimiento voluntario, también conocido como “revisión de tarjetas,” el empleador voluntariamente reconoce al sindicato como el agente negociante exclusivo de los trabajadores dado que el sindicato puede demostrar apoyo mayoritario a través de tarjetas de autorización firmadas. El reconocimiento voluntario se precede por un “acuerdo de neutralidad,” un contrato en que el empleador promete a no interferir con la sindicalización. Semejantes acuerdos pueden ser impuestos por piquetes de trabajadores, o por políticos que hacen estos acuerdos una condición para hacer negocios con el estado, para recibir exenciones fiscales, etc. 

¿Qué son las cuotas sindicales? 

En contraste con otras formas de organización que reclaman hablar por los trabajadores, los sindicatos son financiados por cuotas pagadas por trabajadores. Esto es un aspecto fundamental de la democracia obrera: una organización financiada por sus miembros será responsable a sus miembros, mientras que una organización que está financiada por la Fundación Ford será responsable al gran capital. Sin cuotas, ni podemos hablar de las huelgas, el arma principal de los sindicatos, porque durante una huelga el sindicato paga a los trabajadores de un fondo de huelga acumulada por los miembros sindicales. 

¿Pueden los trabajadores indocumentados unirse a los sindicatos? 

A los trabajadores indocumentados les garantiza el derecho a la sindicalización. La Sección 7 de la Ley Nacional de Relaciones de Trabajo (LNRT), que garantiza el derecho a la auto-organización, y la Sección 8, que enumera en que el empleador está prohibido interferir en esa organización, han sido interpretados para incluir y como consecuencia proteger los derechos de los trabajadores indocumentados. Alrededor de términos y condiciones de empleo, los trabajadores indocumentados están protegidos por la Ley de Estándares Justos de Trabajo (LEJT) y numerosas leyes a varios niveles de gobierno.